Повести

Бранеслав

Добавлено: 4 февраля 2018; Автор произведения:Владимир Кизилов 119 просмотров
article255200.jpg

~~Повесть.
Бранеслав .
Часть 1 .
1 .
Утро. Яркие солнечные лучи старались наверстать, упущенное за зиму, тепло  и вовсю прогревали землю. А неутомимый сын боярина Вышеслава — Бранько уже хозяйничал в амбаре. Пока отец и старшие братья находились в походе на болгар, он решил взять хозяйство в свои руки. Руки его, волосатые и толстые, напоминали медвежьи лапы. Вся богатырская могучая фигура вещала о крепком здоровье и молодости. Золотые волосы кудрявились, как холка молодого бычка .
Тиун, худощавый и сухопарый, преданно выглядывал из-за широкого плеча в надежде узреть что-нибудь стоящее. Мешки зерна, прогрызенные мышами и отсыревшие, производили жалкое впечатление. Но куньи и беличьи шкурки, подвешенные к самому потолку, выглядели целыми. Они так и просились скорее пересчитать и определить точную цену. Третьяк, благодаря высокому росту, легко дотянулся до них. На голову посыпалась труха, паутина и прочая гадость .
Бранько брезгливо отодвинулся. Видимо, не достаточно далеко, так как сверху вскочила потревоженная крыса, с на редкость жирным и голым хвостом. Молодец терпеть не мог мохнатую нечисть, а эта мохнатая тварь скакнула за шиворот. Острые когти царапали спину. Тонко взвизгнув, он повалился на пол и покатился прямо к подолам, весело хохочущих, челядинок. Первым опомнился Третьяк :
— Что вы стоите? Прибейте эту тварь !
Крыса, словно догадавшись, скакнула под пол. Вежественный тиун поднял и старательно отряхивал боярича, успокаивающе похлопывал :
— Ничего, мы ее изловим. Кота принесем .
— Что? — Бранько оттолкнул слугу. — Моего Баюна? Да эта зубоскалка сожрет его в два присеста !
— Ладно, не будем, — попятился Третьяк и настороженно выглянул наружу. — Эй, кто-то приехал !
— Отец вернулся? Я должен его видеть! — молодец быстро выбежал к калитке и остановился перед, измотанным дорогой, всадником в кольчуге .
Краснел через всю скулу воина длинный шрам. Ранняя седина в волосах свидетельствовала о немалых испытаниях. Изношенные до дыр и покрытые пылью, сапоги стали такими из-за дальней дороги .
— Да, ведь это Бражко! — всплеснул руками Третьяк. — Откуда ты взялся  и где остальные ?
Бражко понуро опустил голову, тоска застыла в глазах, а жгучая горечь — в сердце. Голос хриплый и надломленный сорвался :
— Они все… Все погибли !
— Быть того не может? — вскричал тиун и добавил льстиво. — Князь Святослав храбр и непобедим .
— Был, — мрачно ответил дружинник. — Зря он не послушался воеводу Свенельда и пошел водным путем. Небось, сейчас хан Куря попивает вино из его черепа, а печенеги уже в седлах и мчатся к нашим селам .
— Да-а, — задумчиво протянул Третьяк. — Недаром матушка княгиня корила его за то, что забыл отчизну. Что теперь будет, кто защитит ?
Ситуация в Киевском княжестве складывалась недобрая. Хотя Святослав и разделил всю страну между сыновьями, кому-то из мужей казалось, что не поровну. Особенно были недовольны волхвы в самой столице. Там на трон сел Ярополк, принявший христианство от греков. С иноземцами он вступил в добрые отношения. Следовательно, никакой военной добычи не будет, а кое-кто уже забывает веру пращуров. Многие прельстились ласковыми речами чужих жрецов. Князь Ярополк даже надумал строить храм в честь греческого бога — Иисуса Христа. И пока служки Перуна вздыхают и потуже затягивают пояса, лишившись добавки, старшие волхвы решают, как свергнуть Ярополка .
У боярина Бранько внутри было пусто, будто лишился чего-то большого и важного. Он не верил и старался не верить в смерть мудрого отца и братьев. Потеря их столь неожиданна, что кажется дурным сном .
— Парень не плачет, — шепнул огрубевшему Бражко Третьяк. — Настоящий витязь растет .
— Судя по тому, сколько съедает — это точно, — подтвердил дружинник .
— А ты как знаешь? — запальчиво воззрился слуга .
— Откормлен на славу, с поросятами из корыта хлебал ?
— Тихо! Как ты можешь? Он же законный наследник всего .
Бражко прикусил язык. Усталые плечи обвисли тяжелыми глыбами, а все тело ныло. Целый месяц был в седле. Коню еще хуже — отощал от непрерывной скачки. Бока едва подымаются, ноги бьет дрожь. Разумный тиун живо повелел девкам истопить баньку и попарить гостя, почесать спину, напоить и накормить. Впрочем, с конем сделать тоже самое. Оба пропахли потом. Обняв дородного, утирающего кулачищем слезы, Бранеслава, Третьяк начал увещевающее нашептывать :
— Не надо раскисать! Вы настоящий мужчина, особенно за столом. Ваш отец погиб славно, защищая Русь и ее границы. Пора позаботиться о ваших сестрах. Одна из них только и умеет, что примерять наряды, а другая — охотиться. Нужно поскорее присягнуть на верность новому князю и собрать воев .
Молодец повернул к нему зареванное покрасневшее лицо, часто всхлипывая, произнес :
— Я не хочу драться, как они. Бессмысленно проливать свою и чужую кровь. Зачем это было нужно? Кому ?
— Хм, Чернобогу виднее, — слуга почесал затылок. — Святослава хлебом не корми — дай мечем помахать. Вороги его боялись. Боярам же добыча нужна для своих проглотов, а богатырям — слава .
— Шли бы выгонять печенегов, — обидчиво шмыгнул носом Бражко .
— Не-е-ет, дружину не собрать — добычи мало. А богатырям искать ветра в поле не охота. Кочевники не лаптем щи хлебают, не станут биться, когда можно удрать .
— Выходит, степняки нас боятся ?
— Ну, не думаю, просто не рисковый они народ. Одно дело баб с детьми и мужиков в полон брать, а супротив воев в кольчуге … — тиун остановился перед горницей, просторной и светлой .
Зоркие глаза следили, как по столам бегают солнечные зайчики. Опустевшие лавки из крепкого дуба не трещали под весом молодцев. Свежий дух цветущих яблонь, врывающийся сквозь распахнутые створки, заменял густой запах жареного мяса и каш, которыми когда-то кормили многочисленную дружину. Скучно стало без удалых плясок и громких песен. С другой стороны, яств столько переводить не надо. Не надо закупать и новую глиняную посуду взамен старой побитой и можно забыть о, бездарно пролитых, лужах  хмельного меда и заморского вина. Довольно потирая руки, Третьяк предложил :
— Пора примерить сброю и оружие .
— Зачем это? — отступил Бранько, выставив широкие толстые ладошки .
Глаза без всякого должного почтения пробегали по, развешанным в комнате, кольчугам, старым и новым мечам и прочим, не нужным, по его мнению, вещам. Конечно, отец и братья учили, с какой стороны браться за меч, играючи отбивая все его атаки. Но самому ввязываться в сечу просто глупо! Особенно, когда дома полно окороков и колбас, жареной оленины, орешков в меду и уже вылущенных семечек .
— Вы правы, — неожиданно мягко согласился тиун. — Мы и так знаем, что вы теперь старший, наследник всего. Но тупым рядовичам нужно видеть вас конным и оружным, чтобы больше было почтения. Лапотники сразу запросятся в вашу дружину .
— А на кой она мне? И так за столом тесно .
— А много мужичья набирать и не будем, пусть поля лучше обрабатывают, — решил Третьяк. — Десятка хватит .
Критически оглядев необъятную фигуру молодца, он выбрал самую длинную кольчугу. Но снять ее с крючка не смог. Приподнять два пуда веса непросто. Бранько, словно не замечая его усилий, развалился на лавке. Тиун что-то суетился, то переставлял табурет, то убирал. В конец совсем запыхался. Бледное лицо покраснело, худые руки тряслись. Во взгляде на боярина читалась мука и нечто невысказанное. С большим сожалением Бранько встал, подошел и дернул. Безрезультатно. Разозлившись, навалился всем телом. Жутко затрещало. Крюк, заржавевший от времени, медленно выходил из стены. Молодец подхватил кольчугу и поморщился :
— К чему таскать столько веса на себе? Мне и своего хватит .
— Надо будет ее почистить, — критически оглядел запыленные кольца Третьяк .
Любознательный холоп, крутившийся поблизости, подскочил и живо спрыгнул вниз под лестницу. Он затаился и сидел тихо, как мышь. Вздрогнул, когда сверху раздался раздраженный окрик :
— Ян! Парнишка, где он ?
Бранько лишь пожал плечами :
— Наверное  во дворе .
— Спустимся вниз, заглянем на конюшню и подберем хорошего скакуна .
— Смирного?
— Да, да, — заверил поспешно тиун. — Завтра поедете с Бражко по деревням набирать отроков. Он опытный воин и разбирается в людях .
«Опытный воин», распаренный после баньки и желавший сутки отлежаться, подскользнулся на лесенке, услышав эти слова .
— Пойдем с нами, — обрадовался его появлению Бранько. — Поможешь надеть эту штуку .
— Штуку? Это кольчуга вашего дедушки! — оскорбился Бражко .
Он заметно посвежел. Хлопчатая рубашка плотно прилегала к жилистому поджарому телу. Шрамы на руках порозовели. Несмотря на зрелый возраст, Бражко выглядел более подвижным и стройным, по сравнению с юным боярином. Даже крепкие ступеньки трещали под весом последнего. Бранько приходилось пригибаться в дверях и вставать боком .
Двор, окруженный высоким деревянным частоколом, был открыт. Желтой стеной подымалась поленница дров. Куры скребли рыхлую землю в поисках лакомства. Гуси довольствовались свежей травой. Потом она станет высокой и жесткой. На пригорке, что возвышался над маленькой речкой, резвились телята. Мирно паслись коровы. Люто бились между собой взрослые козлы, а ягнята подражали им. Везде царила тишина и спокойствие .
Бранько было возроптал, что приходиться надевать кольчугу, но умелые руки старого воина сделали свое. Бражко даже отошел, любуясь искрящейся на солнце сеткой, оказавшейся короткой. По правде она должна прикрывать до колен. Придется отдать кузнецу, чтобы добавил длину. Третьяк мало разбирался в военных тонкостях. Вскоре его внимание привлек беспечный пастух — растяпа удил рыбу! Овцы же разбрелись повсюду и лазили в кустах возле самого леса. Заблудятся бедняжки! Боярыня Дарина волка завела себе вместо пса — нужно быть настороже. Тиун вспомнил сколько жрет ее ненасытный Пушок и поежился. Серая тень скользнула мимо. В рассыпную бросилась живность .
— Накликал! — с досадой хлопнул себя по лбу Третьяк .
Бранько попятился, когда на него прыгнул лохматый и жутко зубастый зверь. Красный язык высунут из пасти. Голова здоровая и лобастая. Пушистый и толстый хвост создан заметать следы. Боярин дернулся, пытаясь вырвать штанину. Но зверь вцепился и глухо рычал .
— Что ты делаешь? — вознегодовал Третьяк. — Эти портки из натурального бархата !
Пушок тащил, упираясь всеми четырьмя лапами, и тиун не посмел остановить его .
— Он хочет сожрать меня! — завопил Бранько .
— Нет! — сообразил Бражко. — Наверняка, случилась какая-то беда. Пусть ведет нас !
Пушок бежал, не разбирая дороги. Боярин, словно тур, ломился сквозь густой кустарник. Ветки зло хлестали по лицу. Рубаха не порвалась только благодаря кольчуге, которую почему-то не сняли. Постанывал и охал за спиной Третьяк, видя во что превращаются драгоценные штаны. Бранько и не думал придерживать ветки. Слугу спасала лишь врожденная изворотливость. Бесшумно двигался следом дружинник, держась на почтительном расстоянии. Готовый в любой момент придти на помощь, он первый заметил, кинувшегося навстречу, лося .
Исполин был в самом расцвете сил. Здоровее любого деревенского быка и выше, он потрясал ветвистыми рогами. Мозолистые копыта били землю, вдавливая прелую прошлогоднюю листву. Глаза горели лютым огнем, как у взбесившегося коня, а на губах выступила пена. С разгону лось проскочил боярина и чуть не снес тиуна. Третьяка в очередной раз выручила ловкость. Еще в детстве уворачивался от подзатыльников более сильных мальчишек. Но никогда не думал, что эта наука пригодиться больше, чем умение писать. Он спрятался за дерево, а тупой самец храпел и тыкался мордой. Действительно, дурная скотина, ведь рядом на четвереньках уползает Бранько, в такой удобной позе .
— Сделай что-нибудь! — молодец испуганно ткнулся в колени Бражко .
— Но я не взял оружия .
— Дык, принеси !
— Ладно! — разгорячился воин. — Следите, чтобы лось не удрал .
— От Третьяка не убежит! — крикнул вслед боярин. — Ишь, как за ним бегает, будто солью подманил .
Лоб слуги покрыла холодная испарина. Скакать подобно жеребцу на привязи — это занятие для молодых. В очередной раз лось долбанул в ствол дерева. Крепкий дубок лишь шелохнул зеленой листвой и продолжал препятствовать. «Хитрый двуногий» ускользал. Ну его, фыркнул самец и отстал. Бранько сглотнул слюну :
— Сколько мяса потеряли .
Серый бок зверя мелькнул последний раз. Третьяк облегченно перевел дух, но ненадолго. Потерявшийся Пушок вновь вцепился в ногу хозяина. Красные штаны просвечивали дырами. Тиун заскрипел зубами от досады. К чему такая трата имущества ?
— М… молодец, — прошептал губами боярин .
Пес, словно в подтверждении его слов, вывел их на тропинку, вполне просторную, чтобы проехал всадник на коне. Раньше отец садил Бранько поперек седла и часто брал с собой на ловища. Он протяжно вздохнул, вспоминая счастливые деньки. Всегда приятно, когда о тебе заботятся, любят и жалеют. А теперь некому приласкать и пригладить густые волосы. Почему жизнь так несправедлива и забирает родных и близких, когда в них нуждаешься ?
Бранько понуро опустил голову, не замечая свежие конские следы. Опытный охотник давно бы определил, что глубина свидетельствует о всаднике, но не оружном воине, а довольно легком. Травинки еще не успели распрямиться. О, это о многом говорит знатокам! Чутье Пушка, впрочем, заменило следопытов. Пес единым прыжком проскочил овраг и остановился, поджидая подскользнувшегося боярина. Тиун замешкался :
— Может, стоит подождать Бражко? Заблудиться недолго .
— Ничо, Пушок жрать захочет и к дому выведет .
— Да? Я давно подозревал, что он ворует овец, но как вы догадались ?
2.
Бранько тяжело сопел. Дыхание вырывалось с хрипами. Сердце громко билось в груди, словно спрыгнул в ледяное озеро после жаркой баньки. Рот жадно глотал воздух. Ноги подкашивались от усталости. Сглупил, послушавшись собаку .
— Сюда! Я здесь !  — послышался звонкий мальчишеский голос .
Молодец обернулся и сразу нашел юную девушку, курносую и рыженькую, как лисенок. Сестренка сидела под кустом орешника. Играла виноватая улыбка на лице в веснушках. Глаза красные от недавно пролитых слез. Пятна крови застыли на куртке. Бранько захотелось обнять ее худенькие плечи, а ручки до чего тоненькие .
— Кто посмел обидеть тебя ?
— Я возвращалась домой, когда на Малюту бросился лось. Она страшно напугалась и ранена, а я упала и подвернула ногу. Лось бы стоптал меня, если бы не отвлек Пушок .
Пес почуял, что его хвалят, и начал ластиться, лизать теплым языком хозяйское лицо. Пушистый хвост ходил из стороны в сторону. Тиун встревоженно крутил головой :
— Не хватало еще и лошадь потерять! Я уже давно говорил, что не девичье дело — на охоту ездить .
— Знаю, но ведь мужчин в тереме не осталось, — съязвила Дарина .
Бранько густо покраснел. Он с детсва не умел губить живность. Из лука стрелял только по забору, да и то не всегда попадал. Но к чему самому было учиться, когда братья с дружиной набьют всегда много. Целую неделю потом свежуют, заготавливают впрок. До сих пор кадки полны сала. Неплохо и сейчас отведать. Бег по этому лесу утомил, а силы прибавляет только сытая снедь. Слуга суетился, искал лошадь. Самому пришлось позаботиться о сестре. Легко поднял ее и вскинул на могучие руки. Впрочем, весу мало — замуж не возьмут .
— Добыла че ?
— Целого кабана! Нет, вепря с такими огромными клыками! — Дарина раскинула руки. — А морда  — прям, как у тебя !
— У меня лицо, — обиделся Бранько, даже пощупал, проверяя. — Мы, разве, оставим кабанчика в лесу ?
— Ты сможешь унести нас обоих ?
— Вернемся, прикажу Бражко …
Они помолчали немножко, пока она не вскрикнула радостно :
— Раз он вернулся, то и отец … Что же ты молчал !?
Бранько вздрогнул, в груди похолодело, с трудом выдавил :
— Нет их больше! Вся дружина сгинула в проклятом походе .
Дарина испуганно прижалась к могучей груди, теплые пальчики обхватили шею. Ясные васильковые глаза наполнились озерами слез. Короткие кудри поникли. В 16 лет трудно смириться с потерей близких. Кажется, что вся жизнь еще впереди. Юная амазонка упрямо сжала алые губы. Вся ее фигура дышала жизнью и готовностью продолжить род. На беду ей не посчастливилось родиться мальчиком .
— Что будешь делать ?
— Дык … — замялся брат .
— Ты теперь старший !
Бранько устало опустил ее на землю. Широкие плечи поникли. С детства привык, что все решает отец и братья. В их отсутствие за хозяйством следил тиун — управляющий. Мать избаловала сына, ведь он рос младшеньким в таком большом семействе. Происходил естественный отбор, когда слабые умирают, а сильные продолжат род. Хотя, такой жесткости, как в Спарте, не было .
Внешне Бранько выглядел достойным представителем боярства. Дородный, с могучей статью, он весил 90 килограмм. То, что в старину чаще встречались люди невысокого роста, не совсем верно. Менталитет везде свой. Люди скандинавских стран походили на худых и жилистых волков, китайцы — на ловких и быстрых мангустов, а русские — на бурых медведей. Наша нация всегда отличалась крепким сложением. На Урале это особенно заметно. Люди из поколения в поколение занимаются металлургией. В этом горнистом крае лица женщин и мужчин, словно вырезаны из камня. Телосложением 70 % похожи на гномов, с москвичами не перепутаешь .
Бранько устало отдувался, отфыркивался от липучих лапок комаров. Он быстро выдохся, ибо не утруждал себя тренировками. Большое брюхо не располагает к выносливости. У Бражко же хлопчатая рубаха прилипла к ребрам. Уверенно вскинув боярскую дочку, ветеран доставил ее в родной терем .
— Привык раненых вытаскивать с поля боя, — ревниво проворчал в его сторону Третьяк. — Можно и поласковей с девушкой обращаться .
— Ничо, — пропыхтел юный хозяин. — Пускай харчи отрабатывает .
— Оно верно! — ощерил гнилые пеньки зубов тиун .
Бранько невольно поморщился. Конечно, он и сам любил сладкое, но не до такой же степени! Вот и сейчас слуга вытащил из грязного кармана вязкий кусок сотов и принялся жадно обсасывать .
— Нервы, — пояснил он на недовольный взгляд .
Третьяк относился к молодому хозяину, как к собственному внуку. С ранних лет он, как верный пес, служил главе семейства. Сперва просто приставлен холопом, а по мере взросления занял более высокую должность. Возраст тиуна перевалил за 60. Нет ничего удивительного, что он стал частью этой семьи. Он чувствовал себя вправе давать советы .
— Вы уж по строже с Бражко .
— А что такое? — насторожился здоровяк .
— Больно уж выпить в молодости любил и по куролесить. Батюшка ваш его в кулаке держал, — пояснил Третьяк .
— Предлагаешь кого другого ?
— Нет, лучше у нас никого нет !
Колыхались под дуновением ветерка тонкие зеленые колосья. Скоро они окрепнут и вымахают по пояс. Золотом нальются крупные зерна. Потом из них сделают чудесную муку и испекут хлеб. Хлеб — всему голова. Вот так и тиун надеялся , что воспитанник со временем повзрослеет, обзаведется семьей и продолжит дело отца .
Бражко, несмотря на столь нелестную характеристику, вправил сопливой девчонке стопу, ворча, что бабам не место на охоте .  Дарина старалась не обращать внимания на грубость. Рядом с этим невысоким, но крепким мужчиной, она чувствовала себя защищенной. Этого так не хватало брату. Устало отдуваясь и смахивая пот, Бранько плюхнулся на лавку. Сквозь порванные штаны просвечивала белая кожа. У него были толстые короткие ноги, не развитые, как у братьев приседаниями с мешком  и бегом. Верхняя часть тела очень мощная от природы. Парень имел все задатки призового борца, где скорость передвижения не так важна, как медвежья хватка .
— Проголодался, хозяин? — суетился рядом тиун. — Может, пряничка медового принести ?
Бражко покрутил пальцем у виска. Боярин не походил на ребенка. Такому в пору за девками бегать, да а кулачках биться. Если не промахнется пудовым кулачищем, то выиграет .
— Отвянь! — поморщился Бранько, которому стало неловко перед батюшкиным соратником .
Бражко не был первым воином в дружине, но и не последний. За одним столом хлеб ели, а в детстве часто седлал для него коня, вырезал свистульки. Воины относились к младшему сыну Вышеслава снисходительно и радушно, отмечая, что растет настоящий богатырь .
— Фу, братец, какой же ты неряха! — на крыльцо спустилась старшая сестра  — Милонега .
По меркам 9 века она уже засиделась в девках. Внешностью очень походила на брата  — такая же дородная и крупная, с полным отсутствием талии. Поэтому и любила рядиться в просторные наряды. На холеных белых руках сверкали драгоценные перстни. Шею украшали янтарные бусы. Серебряные сережки, в виде петушков, оттягивали мочки ушей .
— Бражко, а ты откуда здесь взялся? — она не сразу признала дружинника. — Поседел, сокол ясный !
— Беда стряслась, боярыня, — хриплым мужественным голосом пролаял воин. — Батюшка ваш и братья — все погибли !
— Быть того не может! — заохала девица, всплеснув руками, едва не сверзилась со ступеней .
Бражко вовремя подскочил, подхватил на руки, невольно подсев под немалым весом, но сдюжил. Вздулись рубцы на загорелой шее, а лицо покраснело от напряжения. Дарина насмешливо фыркнула, считая сестру неуклюжей коровой. Своим стройным и гибким телом она вполне могла гордиться .
— Как это могло произойти? — Милонега безжизненно опустилась на крыльцо. — Кто сумел одолеть пардуса Святослава? Даже хитрые греки перед ним заискивали!
— Возвращались с богатой добычей, когда на порогах на нас напали печенеги. Кто-то предал нас! — высказал свое мнение ветеран. — И я доберусь до него !
Хотя раньше не было телевидения и спутников связи, вести доставляли гонцы. Информация и в Древней Руси много значила. Существовала письменность и курьерам хорошо платили. Радушный хозяин всегда расспрашивал гостей о том, что творится на белом свете. Головы людей не забиты назойливой рекламой и ржачными телешоу .
— Ага, ищи ветра в поле, — буркнул про себя Третьяк, а сам вежливо предложил. — Не лучше-ли пройти в прохладную горницу? Все, наверняка, проголодались ?
Бранько пыхтя, словно паровоз, первым поднялся по широким ступеням. От стен пахло свежей древесиной. Желтые ровные доски радовали взгляд. Нижний этаж и  двор подпирали широкие столбы. Греки использовали мраморные колонны, ибо древесины у них не хватало. Боярский терем состоял из двух поверхов. Внизу жили слуги и располагались загоны для скота, кухня … Половину верхнего этажа занимала гридница — просторная гостевая комната. На широких скамьях можно не только сидеть, но и спать. Самая большая, эта комната могла вместить до 100 человек. В гриднице проходили пиры, сбор дружины, военный совет. Сейчас она пустовала .
Молодой боярин лег на жесткий топчан, закинув толстые руки за голову. Усталый взгляд блуждал по потолку. Есть ему расхотелось. Он не обращал внимания на суетливую кухарку. Немолодая женщина с неприязнью косилась на ленивого лоботряса, что даже не потрудился сесть за стол .
— Отведайте щей, голубушки! — кухарка старалась вовсю угодить, опасаясь выговора строгого тиуна .
Тот повсюду совал свой длинный нос, скупо подсчитывая крупы и прочие продукты. Он бдительно следил, чтобы слуги не воровали. Бражко, не церемонясь, загремел крышками горшков. На первое была холодная редька, а настоящий мужчина всегда предпочитает мясо .
— Давай, я тебе голубцов наложу? — Милонега доверху наполнила миску старого ветерана .
Тот закашлялся, давясь угощением, сознавая, что даже после длительной голодовки столько не осилить. Жадно запивал снедь квасом. Жидкость стекала по гладко выбритому подбородку. Воины редко носили бороды, особенно летом. Но зимой многие не брились, отращивая кабанью щетину. В бою за бороду можно легко ухватить и перерезать горло .
— Никак, приболел, хозяин? — участливо склонился Третьяк .
— Отстань, и без тебя тошно! — отмахнулся тот от гнилостного запаха .
— Фи, как не вежливо, братец! — укорила Милонега.
Дарина же промолчала. Она знала, что Бражко предпочитает держать свою боль внутри, впрочем, как и большинство мужчин. Женщины же более эмоциональны. Третьяк обидчиво отошел, словно побитый пес .
— Дядя Бражко, возьмите меня в дружину, я вам пригожусь! — в горницу проковылял высокий светловолосый парень .
Он был по-юношески красив, но не обладал могучей статью. Из-за увечья отрока поставили конюхом. Убирать ясли и носить корм это не мешало .
— А — Званко! — хрипло приветствовал его Бражко. — Как жизнь молодая? Не женился еще ?
— Осенью свадьбу сыграли, — расплылся тот в улыбке .
— Женатому сабля ни к чему, тут другой «инструмент» надобен! — шутливо отказал ветеран .
— Ну, разве можно так? — покраснела, как свекла, Милонега, изображая смущение .
Дарина же тихонько прыснула в кулак, в то время Бранько грубо загоготал. Под его могучими телесами лавка жалобно заскрипела. Слезы выступили на глазах от нервного перенапряжения. Если уж отец с братьями не сдюжили, то куда калеке !
— Но, я думал, — Званко виновато опустил голову, стриженную под горшок. — Кто-то же должен следить за конями. Не боярин же будет их седлать ?
— Да, верно заметил, — согласно закивали головами Бранько и тиун. — Пускай отрабатывает свои харчи !
— Надо дать парню шанс, — просительно улыбнулась Дарина .
— Сговорились вы все, что-ли? — вынужденно признал поражение Бражко .
Конюх просиял. Юношам свойственны героические порывы. Конечно, он мечтал о судьбе богатыря, жизнь которого наполнена подвигами. В 21 веке этот образ заняли крутые бойцы спецназа, которым море по колено. Понятно, что Званко мечтал о том, как возвращается с трофеями, или в кольчуге и шлеме. Коня украшает серебряная сброя. Жена, простая девушка из многодетной семьи, расцветет и бросится с мальцами навстречу .
— Велите утром седлать коней? — Званко подобострастно встал по стойке смирно .
— Да, иди займись делом, — милостиво кивнул тиун .
— Чтобы все блестело, как у кота яйца! — гоготнул вслед боярин и тут же схлопотал взбучку от сестер .
Брашко с усмешкой воспринимал детскую возню. Молодой хозяин еще сечи не нюхал. Не знал, что такое настоящая война, где льется кровь. Впрочем, никто не стремится к этому осознанно. Путь воина краток и неизбежен, ведь дорога его лежит в одну сторону .
— Вот такая философия, — признал с горечью ветеран .
3.
Всю ночь Бранько ворочался с боку на бок, мял огромными ручищами медвежью шкуру. Жалобно скрипело деревянное ложе. Лицо его перекосила гримаса боли. Казалось, все прежние страхи вырвались наружу и обрели жизнь. Что же, за высокое положение в обществе надо платить. Боярин не сеет, не пашет, а сабелькой машет. Напрасно Третьяк пытался разбудить его под утро. Здоровяк зло ворчал да огрызался :
— Пшел, вон !
— Но, хозяин, светит солнышко с утра, — проблеял тиун, держась на безопасном расстоянии от кулаков .
Бранько не был рохлей и мог поучить уму-разуму. Благодаря своей природной силе он редко встречал равных противников. Даже братья удивлялись его пропорциям и прожорливости. Бражко же не стал церемониться и плеснул ушат холодной воды. Боярин подскочил, как ошпаренный. Крепкие кулаки сжались. Глаза метали молнии, жирное брюхо колыхалось .
— Рота, подъем! — рявкнул хрипло ветеран, выдержав его свирепый взгляд. — Сынок, Вышеслав дал мне наказ — сделать из тебя хорошего воина. Не стоит позорить его славное имя !
Бранько зло заворчал, словно медведь, но ослушаться отцова наказа не посмел. Не слишком умный, он понимал, что настали тяжелые времена и лучше выполнять требования старого воина .
— Назвался груздем — полезай в кузов, — подтвердил Третьяк. — Нужно навести порядок в деревнях и определить новобранцев. Пусть все узнают вашу твердую длань !
Бранько поморщился, поворачиваясь, пока его снаряжают. Он не любил таскать лишнюю тяжесть. Неуклюже придерживая ножны, он спустился со ступенек. На крыльце опомнился, встревоженно обернулся :
— Что, мы даже не «порубаем» ?
— Ну, я не ожидал, что вы захотите есть в такую рань! — всплеснул руками тиун. — Солнце еще не взошло .
— Правильно! — хлопнул по спине Бражко. — Надо, как следует, размяться. Что за охота на сытый желудок ?
Боярин понимал, что над ним подшучивают, но грамотно возразить не мог. Под разминкой он разумел — хлебать большой ложкой, но дружинник считал иначе. Он громко свистнул, призывая конюха. Званко уже торопливо вел двух коньков. Бражко продемонстрировал, как надо уверенно садиться в седло, используя скамью. Тучный мерин даже не покачнулся .
Бранько же досталась кобыла. Ее большие глаза показались боярину безобидными, и он благосклонно кивнул. Брякнуться с седла он не боялся, ибо надеялся на свою медвежью хватку. Он гордо выпрямился, созерцая зарю. Прослойки синих облаков мерцали желтизной, словно блины, политые медом. Богатырь невольно сглотнул слюну .
— Ну, что навестим моего племянника? — Бражко погнал мерина в сторону выселок .
Там жили крестьяне из пришлых, чей род разросся и переехал в поисках лучшей доли. У ветерана в деревне, в 40 домов, жила родня. Сам он женат не был, а вот у покойного брата жена нарожала детей. Глава семейства сгинул в походе на хазар. Князь Святослав и наши доблестные богатыри разгромили каганат, вечно грозивший бедой  — попасть в рабство. Сгоревшую избу можно построить, посадить заново поля, а вот родных и близких уже не выкупишь. Полон продавали рахдониты — ростовщики-евреи .
— Они Святослава сгубили !  — зло процедил Бражко. — Боялись Великого вождя .
— О чем ты? — на более резвой кобыле Бранько изрядно отстал .
Глупая скотина норовила свернуть в сторону и пощипать травы. Боярин со злостью натянул удила, не давая набивать брюхо, и она помчалась галопом. Вцепившись, словно клещ, он сделал мужественное лицо, будто так и хотел .
— Никак, по девкам деревенским соскучился? — теперь уже отстал ветеран. — Да, выбор там большой. После гибели лучшей воинской элиты конкурентов долго не будет .
Природа, не замусоренная цивилизацией и нефтепродуктами, радовала глаз. Небо окрасилось безбрежной синевой, а солнце слепило глаза. Звенели листьями стройные березки. Если русский человек счастлив, то он стремится обнять березу, а если счастлив латыш — вернуться в Латвию. Украина недавно отделилась от России, но у многих там осталась родня. Разговорный язык у нас один. Раздробить Великую Державу на части — происки Запада. «Разделяй и властвуй» — формула, известная со времен Древнего Рима .
Бражко прекрасно знал родные места, бывал он и в Киеве, на ярмарке. Мир замер, давая погрузиться в воспоминания. Медленно приближалась спасительная тень кленовой рощи. День обещал быть жарким. В открытый в полудреме рот едва не залетела сорока. Своим стрекотом она переполошила всех в округе .
— Дерьмо! — Бражко взволнованно поднялся на стременах. — Поворачиваем! Объедем рощу стороной .
— В чем дело? — недовольно встрепенулся Бранько .
— Там кто-то есть !
— Неужели, ты боишься? — поддел боярин .
— Ну, если ты не хочешь дожить до обеда … — усмехнулся ветеран .
— Нет! Обед — это святое, как говорят волхвы, — он стал невольно коситься в сторону кленов и увидел, сверкнувший на солнце, умбон .
Последний является своеобразным навершием шлема, бывает разной формы. Кто-то устроил засаду, без сомнений. В кольчуге Бранько чувствовал себя защищенным. Он впервые попал в такую ситуацию и не испытывал особого страха. Бражко разберется, что к чему. Опыта у него на двоих хватит .
— Неужто, у нас тати завелись? — хрипло спросил боярин .
— Нет, это не местные, — ветеран настороженно прислушивался. — Пришлые наемники из варягов или скандинавов. Словно волки, идут на запах крови .
— Но, ведь, война окончилась? — здоровяк запустил пятерню в золотистые кудри. — Чего они на Русь прутся ?
— После Святослава остались наследники. Каждый из них стремится расширить свой удел. Жди беды !
— А кот Леопольд говорил: ребята, давайте жить дружно !
— Не волнуйся, они не смотрели этот мультик .
Да, давно уже наши старые добрые мультфильмы сменили страшилки. Монстры на экране набрасываются друг на друга, словно разъяренные кошки. Чему хорошему наши дети научатся? Насмотревшись боевиков и вволю настрелявшись в виртуальном мире, они и в жизни будут вести себя соответственно. Осталась надежда, что правительство так задавит налогами, что не доживешь до этого момента .
— Последнее предложение автора особенно утешает! — заметил Бражко .
Боярин насуплено молчал. Он был недоволен, что пришлось сделать крюк через поле. С другой стороны, не хотелось стать волчьей сытью. Наконец, они приблизились к невысоким деревянным домикам. Бурые бревна на фоне зеленой травы смотрелись чужеродными. Светло-коричневая черепица поблескивает на крышах. Кое-где поднимается едва различимый дымок. Скоро начнется сенокос, и крестьяне перебирали инструмент, правили и точили косы, заменяли выпавшие зубья на граблях. Сейчас деревянные грабли уже не встретишь, везде пластмассовые да железные. Звонко раздавались удары молота по клину .
Бранько завистливо косился на загорелую мускулистую спину высокого блондина. Он сразу привлек его внимание, ибо на Руси редко встретишь такой цвет волос. Еще у мужчины были широкие жилистые запястья и стройные длинные ноги. У большинства лапотников они короче. Бражко свистнул, и блондин резко развернулся, готовый к любой неожиданности .
6 .
— Ну, здравствуй, Дедушка Мороз, ты подарки нам привез? — лицо мужчины расплылось в хищной улыбке. — Держи «краба»!
Родственники сцепили руки в крепком рукопожатии. Каждый старался перетянуть на себя. Бражко схитрил и дернул в сторону .
— Теряешь хватку, Мечебор ?
— После страды даже на девок смотреть не хочется, какая уж тут хватка, — пояснил племянник. — Ну и видок у тебя! Как будто все в корчме пропил !
— Лучше бы пропил, — устало отмахнулся Бражко, коротко поведав о минувших событиях .
Боярин не особо вдавался в разговор, жадно осушил ковш колодезной воды. Средних лет женщина поклонилась в пояс. На ней красовалась нарядная понева — яркий сарафан до пола. Ноги русские женщины не оголяли. Хозяйка пригласила его поснедать в надежде, что откажется. Но Бранько не дал себя провести и воспользовался случаем. Из распахнутых створок доносились приглушенные негодующие голоса. Соленая окрошка приятно охлаждала .
— Отлично! — довольно покрякивал Бранько. — Вкуснее в жизни не едал !
Хозяйка вся расцвела. Похвала «такого» мужчины всегда приятна. Ложка мелькала быстрее крыльев бабочки. Вся эта поездка уже не казалась напрасной. Здоровенную печь прорезали щели. Отдельно отгорожена половина для женщин. Проходы везде узкие, а наружу ведет несколько выходов .
— Где там наш боярин? — в комнату гибко проскользнул Мечебор. — Здоров ты за столом «рубиться»! А на поле боя ?
— Не, меня не взяли, — Бранько утер жирный подбородок. — На обороне оставили .
— Лучшая защита — это нападение! — стукнул по столу боец .
Ложка от удара подскочила в воздух, но он успел перехватить ее перед самым носом. Бражко снисходительно усмехнулся :
— Рад, что ты с нами. Есть кто еще на примете ?
— Решили создать «великолепную семерку»? — недоверчиво пробурчал боярин .
— О чем это он? — Мечебор вытащил на середину тяжелый ларь .
— Не знаю, я в походе «ящик» не смотрю, — пожал плечом ветеран и удивленно присвистнул, разглядев вороненую кольчугу и шлем. — Ты прямо, как «черный рыцарь»!
Наручи сверкали серебряными узорами, рукоять сабли  украшена дорогими камушками. Село с легкостью можно купить  и жить припеваючи. Даже Бранько вздохнул с восхищением. Хорошее оружие от плохого он мог отличить .
— В Саркеле добыл, — пояснил Мечебор. — Хан Иосиф евреем продался, но деньги его не спасли. А в гареме мы здорово погуляли. Славные времена !
Мужчины мечтательно вздохнули, под недовольным взглядом хозяйки. Она не радовалась беспутным родственникам, которые вели бродячую жизнь .
— Все вам — кобелям не иметься! А кто державу защищать будет ?
— Ну, русская баба коня на скаку остановит, в горящую избу войдет, — Мечебор хрипло захохотал .
Он был не прав. В 968 печенеги напали на княжество и осадили Киев, пока Святослав тянул загребущие руки к Болгарии. С трудом удалось собрать народное ополчение и откупиться. Ольга поступила мудро, пожертвовав малым. Кочевники пограбили деревеньки и удалились, без большой крови. Княгиня долго корила сына за беспечность. Святослав тогда отмахнулся, ибо не считал «кривоногих апачей» серьезными противниками. Вот и получил стрелу в спину .
— Ты не прав! — подтвердил слова автора Бражко. — Святославу не стоило задерживаться в Болгарии и воевать на два фронта. У нас бы не хватило сил ее удержать. Ромеи, как собаки, грызутся между собой, но, почуяв волка, могут дать отпор. Сил у них достаточно .
Бранько откровенно зевал. Он не выспался и дальние страны его не манили. Ладони устало подпирали подбородок .
— А зачем нам Болгария? Нас и здесь неплохо кормят !
Воины невесело рассмеялись, признавая его слова. Ветеран махнул рукой, и они вышли во двор. Деревня, словно вымерла. Ребятишки убежали на речку, а взрослые уехали страдовать. Две недели трудовых будней им обеспечены. Не спеша наши герои  двинулись по улице, не зная, кого привлечь к ратной службе. Походы Святослава порядком обескровили страну. Много храбрецов погибло. Остались лишь землепашцы и ремесленники — совсем не воинственный народ .
Впрочем, не все покинули деревню. Сгорбившись, грелся на солнышке престарелый дед. Полностью лысый, он походил на буддийского монаха. Лицо его загорело до черноты, глубокие складки морщин на шее. Костлявые руки синели прожилками вен. Человек прожил лет 90, не меньше .
— Здравы буди! Никак, по твою душу пожаловали, Мечебор? — приветствовал он компанию хриплым каркающим голосом .
— Родина ждет своего героя! — блондин принял подобающую позу .
— Хорош! — признал «старый ворон». — Может, и моего беспутого внука заберете с собой? По чужим полям и огородам лазит  — бездельник !
— Да? — боец удивленно вскинулся. — Что-то я его раньше не видел? Годен-ли к военному ремеслу ?
— На безрыбье и рак — рыба, — шепнул поспешно Бражко .  — Нам же план надо выполнять! Если что, вали все на меня — я контуженый .
Недовольно переминаясь, они ждали около часа, но дед так и не нашел беспутого внука. Боярин захрапел, развалившись на лавке. Мечебор недовольно дергался, словно конь застоялся в стойле. Он не мог долго сидеть без дела. Волна раздражения подкатывалась к горлу. Бражко же впал в ступор, наслаждаясь: покоем, запахом родных лугов и трав, теплым щекотанием солнечных лучиков .
— Где этот старый хрыч? — взорвался молодец. — Его только за смертью посылать !
Опасливо пригнувшись, он шагнул в ветхий домик. Неровными клочками торчал из стен мох. Кое-где просвечивали щели. За покосившимся столом сидел, такой же старый, хозяин  и клевал носом .
— А, кто здесь? — старик вскинул голову на шорох .
— Ты не искал внука? — Мечебор упер руки в бока .
— Кого? — дедок недоуменно сощурился. — Не знаю, о чем ты ?
Боец досадливо покинул ненадежное помещение. К чистым волосам прилипла паутина. Полуденное солнце слепило глаза. С кувшином воды спешил мимо костлявый мальчишка. Залатанная рубаха спускалась до колен. Короткие нечесаные волосы топорщились, как гребешок у молодого петушка. Он хотел прошмыгнуть мимо, но властным жестом воины остановили его .
— Чей будешь? Дай напиться !
— Да, местный я, вот — к деду иду .
— На ловца и зверь бежит! — довольно потер руки Бражко. — Ты-то нам и нужен .
— Дяденька, я не сделал ничего плохого, — тот затравленно огляделся, но путь отступления отрезал Мечебор .
— Повезло тебе, парень, — просветил ветеран. — В дружину попадешь .
— Мал я еще, — плутишка попытался отвертеться .
— Подрастешь, — навис угрожающе Мечебор. — Были бы кости, а мясо нарастет .
Боярин усомнился речам. Он сразу заметил, что парень больше не вырастет. Не дал бог стати, хотя случаются и исключения .
— Больно хлипковат! — Бранько допил остатки воды. — Только зря харчи переводить .
Уперев толстые руки в бока, всем своим видом он внушал у новобранца трепет. Последний едва достигал его широкой груди. Пострел испуганно сжался, ожидая тумаков .
— Ты не смотри, что он мелкий, — Бражко хлопнул по тощему хребту. — Зато резкий, как понос !
Воин рассмеялся, довольный шуткой. Все быстро разрешилось. Крестьяне предпочитали отдавать недорослей в ополчение, ибо там накормят, оденут, обучат дисциплине. Старшие отпрыски наследовали дом. Большинство уже обзавелось семьями. Отрывать такого от жены и детей не разумно, да и учить уже поздно. Боярин предпочел вернуться в терем .
Бражко и племянник, поставленные старшими, объезжали деревеньки в поисках смердов. Хватало и таких, кто откупался. Это не считалось за взятку и не возбранялось. Почему? Да, очень просто! Если человек хорошо ведет хозяйство, его отпрыски должны  продолжать трудиться. Родине они принесут больше пользы на мирном поприще. Каждый должен быть на своем месте. Об этом золотом правиле давно забыли .
— Здрав будь, Бранеслав Вышеславич! — приветствовала появление боярина нестройная шеренга отроков .
4.
Взирая на крестьянских сынов, Бранько морщился. Все оказались тощими и одетыми в старые обноски. Конечно, содержать малую дружину входит в обязанности любого боярина. По зову князя он должен выставить ее в любое время. Так же военный муж следит за собственными угодьями и собирает оброк, строго уговоренный , дабы людишки плодились и не голодали. Еще княгиня Ольга, матушка Святослава, установила это правило. Рачительная хозяйка, она понимала: чем жирнее овцы, тем гуще шерсть .
Боярин предстал в полном блеске, одетый в бархатный камзол, с золочеными пуговицами. Сафьяновые тонкие сапожки обтягивали толстые икры. В руке гибкая плетка. Топорщатся широкие шаровары. Бражко был в неприметной потертой кольчуге, а его племянник щеголял в трофейных доспехах. Он вызывал у всех мамаш непритворное восхищение. Выдать дочь за такого богача — выгодное дело .
— Берите пример с этого воина, — ветеран указал пальцем на вороненые латы. — Каждый из вас может добиться того же .
— Будем стараться! — в разнобой отвечали робкие голоса .
Бражко понимал, что птенцы еще не окрепли, но не торопил события. Умереть всегда успеешь. По утрам он заставлял новобранцев бегать, а затем отрабатывать удары в строю. Боярин бегать не любил, но за меч вынужденно взялся. Братья учили его держать щит, и он ни капли не боялся. Отроки почтительно расступились. Бражко бил в полную силу, ибо боярин крепок. Однако, он сразу понял, что здоровяк сильно обленился. Зачем принимать все удары на себя, когда можно отводить. Вскоре Бранько поплатился за беспечность и заорал от боли. Удар прошел сквозь щит и оставил синяк на бедре .
— В бою ты бы остался без ноги, — ветеран даже не вспотел и обернулся к остальным. — Чего встали? Работайте, если не хотите воронам на корм пойти! Надо же так паршиво держать щит !
Мечебор злорадно ухмылялся, тесня двоих парней. Он мог в одиночку разогнать толпу лапотников. Юнцы для него не соперники. Вот дядя может продержаться некоторое время, но ненадолго. Бражко предпочитал возиться с боярином. Увальня могли убить в первой же сече. Уж слишком тот неуклюж и медлителен. Стоит-ли выбирать такого вождя ?
— Может, выберем более удачливого предводителя? — в перерыв Мечебор отвел дядю в сторону .
— Я дал слово его отцу, — Бражко виновато отвел взгляд в сторону. — Не ожидал, что парень окажется таким лодырем ?
Бранько устало рухнул на траву. Отроки последовали его примеру, потирая синяки. Некоторые были раздеты по пояс, явив солнцу бледные тощие тела и впалые животы. Ребра торчали наружу. Посвист — беспутый внук услужливо притащил бадью воды. Растолкав всех, боярин жадно пил, окунал вспотевшую голову, довольно рассыпая брызги .
— Как бык в стаде овец, — заметил Мечебор и принял решение. — Но бык — не пардус. Я ухожу !
— Это твой выбор, — Бражко пожал жилистыми плечами .
Пардусом русичи называли хищную кошку, на которую очень трудно охотиться. Очень осторожная, она подкарауливает жертву и настигает одним прыжком. Возможно, это рысь или снежный барс. Историки выдвигают разные предположения. Но ясно одно: князь Святослав по праву заслужил это прозвище. Честолюбивые стремления племянника вполне разумны. Любой князь высоко оценит его мастерство и наградит золотом за службу. В имении боярина такой милости дождешься не скоро. Дружно повернув головы, отроки проводили Мечебора удивленными взглядами. Многие вздохнули с облегчением, что избавились от столь жесткого наставника. Вскочив на коня, он быстро удалялся .
— Эй, куда? — Бранько с трудом оторвался от воды .
— На разведку, — солгал Бражко. — Познакомится с князем, подготовит место …
— Правильно, — закивал здоровяк. — Меня должны встретить подобающим образом .
Смерды внимали, проникнувшись важностью момента. У них появился стимул стараться вдвойне. Получить воинский пояс — многого стоит. Впереди ждут приключения и незнакомые города. В свою погибель, в столь раннем возрасте, никто не верил. Краски мира только расцвели. Бражко же с каждым днем становился ленивее. Он не привык к долгим нагрузкам, в отличие от костлявых юношей. Скорость для воина значит все .
Боярин чаще стал огрызаться , видя, что у хилых смердов владеть клинком получается лучше, чем у него. Они уже достигли его уровня.Быстрым наскоком они могли опередить наставника, за счет молодости. Но пояс никто получить не мог. Посвист коварно поднырнул под ноги и поплатился, получив по затылку. Пожалуй, лучше всех получалось у Званко. Самый упорный из всех, он стремился доказать другим, что увечье не помеха. Умело использовал длину своих рук. Раньше он подглядывал, как тренируется боярская дружина, и запомнил несколько движений. Ему удалось некоторое время удерживать Бражко на расстоянии .
— Вот, парни, с кого надо брать пример! — похвалил наставник. — Он по праву заслужил пояс и нести стяг .
Стяг — это длинное копье, украшенное цветной тканью, с изображением рода боярина. Его использовали во время проезда по соседним землям. Так дружина давала понять, что не относится к разбойникам и ее можно не боятся. Званко сиял от радости, ощущая на талии приятную тяжесть меча. Его хромота стала не столь заметна. Наверное, кость неправильно срослась, в будущем это плохо скажется .
Бранько даже завидовал, как человеку мало нужно для счастья. Неповоротливость боярина Бражко решил компенсировать дополнительной физической нагрузкой. Приседания с мешком, набитым галькой и отжимания с грузом укрепят мышцы. С медлительностью придется смирится, зато сила удара возрастет. Боярин огрызался, но эти упражнения воспринимал гораздо лучше, чем бег. На смену мечу подобрали палицу. Окованная железом, она весила прилично, размахнуться можно от души. Хотя сабля разит быстрее, пробить хороший доспех не так-то просто. Бранько будет хорошо защищен и имеет все возможности на успех .
— Вид очень внушительный! — подольстился тиун, поднося полотенце .
Ему-то потеть не приходилось. Он отвечал за хозяйство. Гридница не пустовала, и челяди прибавилось работы. Впрочем, по былым временам  — это мелочь. Прежняя дружина закатывала настоящие пиры. Воинам требовалось снять напряжение после походов. С сожалением Третьяк вспоминал о богатой добыче, часть из которой осела в надежных ларях. Тогда все окупалось с лихвой .
По слухам, молодой князь Ярополк был против шумного застолья. Он предпочитал больше читать книги и заключил союз с Константинополем, даже женился на гречанке. Ярополк принял христианство и пригласил проповедников на Русь, оказывая им поддержку. Святославу же не было дела до религии. Вперед его вела жажда покорения новых земель, а его воинов — богатая добыча. Старший сын в корне поменял политику отца. У него хватало сторонников, готовых поддерживать мир .
— Значит, мне придется принять христианство? — подозрительно спросил Бранько .
— Половина бояр уже приняла, — спокойно пояснил пестун. — Я тоже крещеный .
Бражко показал крест с, распятым на нем, человеком. На Руси царила веротерпимость. В общем капище каждый мог поклониться своему божку. Но христианство признавало только одного Бога. Именно с этим и возникали проблемы. Волхвы не хотели менять квалификацию и учиться у греков .
— А чем Христос лучше Перуна? Или Велеса? — заинтересовался тиун .
Перун являлся покровителем воинов, предпочитая сражения и обильные пиры. Велес отвечал за богатство, в частности скот, от которого зависела жизнь крестьян. Без лошади не вспашешь, одним хлебом сыт не будешь. Редко случались неурожайные годы .
— Он отдал жизнь за людей, не побоялся смерти, — пояснил Бражко. — Подвиг, достойный настоящего воина. Ни один бог так не сделал! За это Иисуса уважают в дружине .
Тиун недоверчиво хмыкал, но мнение воина оспаривать поостерегся. Каждый понимает Бога по-своему, даже почитатели Христа разделились на разные лагери. Рыцари пытаются проповедывать с помощью силы. Их главная цель — привести земли к покорности. Устремляются в Англию и Францию викинги — норвежские переселенцы с островов. Земли мало и люди берутся за меч в поисках легкой поживы .
— Господин, боярин, оборони! — с соседнего хутора примчалась девочка-подросток .
Платье на ней растрепалось, белеют голые коленки. Густые русые волосы заплетены в тугую косу, до ягодиц. Лицо разрумянилось от бега и жары. Отроки опустили учебные мечи, уставившись на стройняшку. Бранько ощупал ее жадным взглядом .
— Чего еще? — голос его оказался груб и неласков, ведь Бражко попивал квасок в теньке , пока остальные выполняли физические упражнения .
Селянка зарделась, чувствуя столь пристальное внимание. Она еще не вступила в пору зрелости и стеснялась общения с отроками. На лицах последних читалось откровенное желание. Гормоны в таком возрасте играют, заставляя совершать необдуманные поступки .
— Ступай сюда! — крикнул Бражко. — А вы, бездельники, займитесь делом .
Впрочем, Бранько не утерпел, шумно затопав следом. Его горячее дыхание обжигало макушку селянки. От мокрого тела за версту разило потом. Из боярина мог получиться хороший лифтер, но отнюдь не бодибилдер. Объемный живот убрать весьма проблематично. Девушка вздрогнула, когда он плюхнулся на лавку. Но она волновалась напрасно — лавка выдержала .
— Кто напал? Сколько человек? — умело вел допрос Бражко, пока здоровяк царапал взглядом коленки .
— На трех возах приехали, назвались людьми воеводы Свенельда, но тятя их раньше не видел, — выпалила девушка. — Все добро у людей отбирают .
— Вот ублюдки! — высказался Бранько .
Он не был робкого десятка и готов преподать урок. Кто посмеет тронуть боярина? Ветеран же всерьез отнесся к происшествию. С воеводой ссориться не следовало. Свенельд был правой рукой князя Святослава и его воспитанником. К его мудрым советам прислушивался молодой князь Ярополк. Воевода имел обширные угодья в древлянской и углической земле. Являлся посадником в городе Высече, на Нижнем Днепре. Хотя, преклонный возраст давал о себе знать. Вполне могло получиться, что «старый лев» начал слабеть. Людишки распоясались и решили поживиться, прикрывшись славным именем. 
— Чего мы ждем? — прервал раздумья старого воина горячий боярин. — Намнем гадам бока !
Его решительность понравилась Бражко. Парень ленив, но не трус. Если посылать за подмогой, грабители успеют уйти. На соседей — Твердичей можно положиться, вместе в сече стояли. Но добраться до них далеко .
— Ладно, — Бражко согласно махнул рукой. — Дважды не умирать !
Сбежав с крыльца, он громко хлопнул в ладоши :
— Пора показать себя, хлопцы! Зван, седлай трех коников, а остальные — помогите ему .
— А почему только трех? — возмутился Пострел. — А как же мы ?
— Больше у нас нету, — развел руками наставник и сделал вывод. — Придется вам следом бежать .
Отроки сразу скисли. Вряд-ли они могли оказать какую-то подмогу. Впрочем, Бражко на них и не рассчитывал. Бег с оружием — продолжение тренировки. Парни опробуют вес настоящего оружия и ощутят боевой дух. Судя по усталым лицам, приказ старшего произвел противоположный результат. Бражко уверенно поднялся в седло, воспользовавшись скамейкой. Он начал сожалеть, что не уговорил племянника остаться. Хотя внешним видом боярин внушал доверие, воевать он не умеет. Про остальных и говорить нечего. Слишком мало времени гонял отроков. Лишь через несколько лет хилые подростки превратятся в матерых бойцов .
Позади слышалось тяжелое сопение Бранько. В седле он держался, словно стог копны. Званко же раскован, непривычно давит на плечи кольчуга. Он ощущал необычный подъем, принятый в круг воинов. Не терпелось послать коня рысью, но никто не торопил события. Бражко хотел застать татей врасплох. Пришлось обойти поле стороной. Местность хорошо просматривалась. Навстречу попалось стадо коров. Рядом пристроились лошади пастухов. Ими являлись четверо детей от 9 -12 лет. Для взрослых в деревне найдется работа посложнее. Из высокой травы торчали светлые вихры .
— Эй, идите сюда! — Бражко спешился, повелительно позвав ребят .
— Не-е-а, — дети испуганно попятились, готовясь дать деру .
Чужакам доверяет только глупец. Взрослым мужчинам не составит труда перекинуть поперек седла и продать в холопы. Русский полон раньше являлся ходовым товаром для многих кочевых племен. Святослав сумел разогнать большую часть. Они представляли большую опасность для деревень .
— Свои мы! — дружелюбно улыбнулся Званко. — Вышеславовичам служим …
— А че надо? — недоверчиво спросил старший из пастушков .
— Разбойников ловим, — важно произнес Бранько. — Можете нас незаметно провести ?
Бражко досадливо крякнул, не стоило первым встречным раскрывать все планы. Однако, у ребят загорелись глаза. Жизнь на хуторе не отличалась разнообразием. Приезд воинов — редкость. Постороннего человека сразу заметно .
— Их много, дяденька, — доверительно пропищал младший пастушок .
— Разберемся! — боярин раздувал щеки .
Мужчины спешились, лишь половина торса торчала среди высоких колосьев. Наверняка, враги оставили сторожа следить за главной дорогой. Бражко так бы и поступил на их месте. На Руси народ селился просторно, легко можно избегать ненужных встреч. Кордон стражи перенесен ближе к степи. Между славянскими племенами давно нет вражды. Бесшумно за спинами вынырнула фигура всадника. В поле не услышать топот копыт. Бражко резко обернулся, выхватывая меч. Отпрянул в сторону Званко, едва удержав равновесие .
5.
— Мелкая? Что ты здесь делаешь? — недовольно пробурчал Бранько, узнав сестру .
Рыжие волосы Дарины растрепались. Чистое личико дышит молодостью и задором. Алеют, как маков цвет, губы. Даже в мужском костюме для верховой езды она выглядела великолепно. Болтается за спиной лук, колчан полон стрел .
— Я с вами, — быстро выпалила она тоном, не терпящим возражений. — Кто-то же должен вас прикрыть .
— Женщинам не место на войне, — Бражко убрал оружие в ножны. — Ваш батюшка этого не одобрял .
— А я еще девушка! — сверкнула зелеными глазами валькирия. — Когда выйду замуж, обещаю сидеть в высоком тереме и ждать своего суженого .
Боярин, уткнув руки в бока, в спор не вмешивался. Он знал упрямый характер сестры. Женщина всегда права. Лучше промолчать и поступить по-своему. Званко благоразумно ждал решения старших. Он был согласен с Бражко. Ему нравились более смирные и покладистые девчонки. Мужчины достаточно грубые существа и всегда нуждаются в ласке. Умные женщины это понимают .
— Мы идем или как? — Бранько вспотел на солнцепеке .
В плотном железном панцире ему дышалось с трудом. Хотелось сбросить неимоверную тяжесть и бежать на речку, которая брала начало в могучем Днепре. Пройдут века и многие полноводные реки пересохнут, то же случится и с Понегой. Редко вырываются наружу подземные ключи. Речь здесь идет о древлянских землях, относящихся в нашем времени к Украине .
Итак, команда доверилась русоволосому мальчишке, в ободранных штанах и длинной, с отцова плеча, рубахе. Впрочем, многие предпочитали летом бегать без штанов и босиком. На севере это недопустимо из-за более холодного климата и обилия лесов. Основным промыслом служит добыча пушного зверя. Так были открыты Урал и Сибирь. Гораздо позднее обнаружили полезные ископаемые, построили заводы и свергли царя. С тех пор каждый, стоящий у власти, пытается урвать кусок пожирнее. Монархия канула в прошлое. Впрочем, усобицы князей дают наглядный пример. Но на ошибках прошлого никто не хочет учиться .
— Мне надоело брюзжание этого старика! — не выдержал боярин. — Кто-нибудь заткнет этого нытика ?
— Не горячись, — поспешил успокоить Бражко. — Веселье в самом разгаре !
Отряд зашел со стороны зимних загонов. Скотины у крестьян столько, что не вся помещается в теплом хлеву. Люди не бедствовали, как это принято считать. Революция 1917 произошла не из-за нищеты, а из-за морального упадка нравов. В больших городах люди озлобились. Духовные ценности уступили материальным. Алчность привела Империю к гибели .
Мальчишка вывел Бранько в тыл врага. Одинокий наблюдатель нервно теребил пустые карманы, досадуя, что атаман не разрешил участвовать в грабеже. Он был щуплым и не вызывал у воина опасений. Вскоре безвольное тело оказалось в канаве .
— Ты убил его? — встревожилась Дарина .
— Нет, слегка придушил, — виновато признал Бражко
— Зря! — она хищно прищурилась. — Лучше перерезать ему глотку! Тогда точно не убежит .
Мужчины с опаской отодвинулись от девушки. Званко осуждающе покачал головой. Он и подумать не мог, что такая красотка окажется столь кровожадной. Отрок  не раз любовался изящной фигурой Дарины, но так и не осмелился сделать комплимент. Теперь он хвалил себя за предусмотрительность. Вслед за опытным Бражко они крались дворами. К сожалению воина, бандиты не разбились на группы, а собрались в одном месте .
 Командовал ими здоровенный детина, в красной рубахе, с широким воинским поясом. Брюхо свисало через ремень. Волосатые руки походили на медвежьи лапы. Юный Бранеслав станет таким же, годиков через 10. Голову, размером с пивной котел, украшала густая черная щетина. Всем своим видом мордоворот внушал невольный трепет у подчиненных. Лохматые бородатые мужики грузили в телегу лари. Лишь коротышка — кучер поглядывал на них независимо. На голове высокий колпак, как у шута, на плечи накинут зипун с золочеными пуговицами .
— Не дам! — неожиданно в один из коробов вцепилась дородная бабища. — То сыновей моих одежа, служивых людей. Князю жаловаться буду !
— Вали отсюда, дура! — атаман грубо оттолкнул ее. — Князь наш давно ромеям продался. Скоро землю им отдаст .
— Ох! Нет, ай! — бабы запричитали, делясь этой новостью друг с другом .
Угрюмо косились на татей мужики. В руках некоторые сжимали топоры, вилы и косы .  Вот один из них выдвинулся вперед. Статью и ростом он удался и был не робкого десятка .
— Откуда мы знаем, что вы от воеводы Свенельда? Он ведь в Угличе осел .
— Тебя не спросили! — угрюмо двинулся на храбреца здоровяк .
Его пронзительные синие глаза налились злобой. Крестьянин невольно попятился, выставив вилы для резкого укола. Разбойник же схватился за топор. Неожиданно напряженную обстановку разрядил коротышка — кучер. Он продемонстрировал берестяную грамоту, подтверждающую подать. Старик с окладистой седой бородой, один из крестьян, вынужденно признал доводы чужаков. Лишнего насилия удалось избежать .
— Похоже, это и впрямь люди господина Свенельда, — озадаченно сдвинул шлем на затылок Званко. — Промашка вышла .
Боярин замер, опустив палицу в землю. Стебельки травы примялись под тяжестью. Бражко колебался, но выступить без доказательств не рискнул. В случае ошибки, за поклеп, можно лишиться головы. Воевода пользовался особым доверием князя. Никто из них не заметил, как Дарина вскинула лук. Она целила в единственное уязвимое место — пах. Стрела больно ткнула в ногу вожака, запутавшись в широких синих шароварах .
— Нас предали! — завопил кто-то .
Поднялась паника. Крестьяне поспешно попрятались, а люди Свенельда умчались прочь, вскочив на возы. Часть добра в спешке сброшена, ведь своя рубашка ближе к телу. Вскоре они скрылись из глаз. Бражко и боярин удивленно переглянулись. Они ожидали гневных выкриков и жестокого противостояния .
— Что-то здесь не чисто, — терзался сомнениями ветеран .
Тряпки выпали из ларя, крышка треснула от удара. Валялось в примятой траве приданое. Гордо вскинула лук победительница. Лицо Дарины светилось озорным восторгом. Она с презрением «пацанки» взглянула на новые одежды. Боярин непрестанно смахивал пот со лба , обильно заливший глаза. Слиплись светлые кудри .
— Пора голову брить, — высказал он первое, что пришло на ум .
Селяне нерешительно выглядывали из домов. Узкий вход защитить гораздо легче, чем стоять посреди улицы. На их лицах проступило облегчение. Сцепились две бабы, бранясь из-за тряпок. При натуральном хозяйстве одежду ткали собственными руками. Обилия товаров, как сейчас, не наблюдалось. Рачительная хозяйка должна обеспечить каждого тремя комплектами одежды. Две для работы, одна — на праздники. Зато люди не зависели от поставщиков и свободны в работе. Над ними нет начальства. Приезд боярина раз в пол-года не в счет .
— Случайно, не это ищите? — староста, седобородый мужик, протянул берестяную грамоту .
— Хоть какое-то доказательство перед князем, — Бражко поспешил убрать ценный документ за пазуху .
— Даже не взглянешь? — удивился Бранько .
— Читать — только глаза портить, — воину не хотелось признаваться в неграмотности .
Эпоха образования еще не пришла на Русь. Самые ученые люди были в монастырях и среди купцов. Мнение об отсталости Церкви ошибочно. Именно религиозная литература дошла до наших дней. Наверное, всем известна «Повесть временных лет»? Но сомневаюсь, что кто-либо читал о «Киево-Печерском патерике» (13 век). А «Наставления отца к сыну»? Есть еще более древние записи, но они создавались не у нас.
Боярина Бранеслава признали. Горстка селян не стала ломать шапки и падать в ноги. Подобострастием и раболепием русский народ не страдает. Люди отправились по своим делам, оставив старосту разбираться с воинами. Бранеслав не выдержал и окатил себя колодезной водой. Палицу отбросил в сторону. Дородное тело чесалось. Он мечтал скинуть, накалившееся на солнце, железо .
— Надо идти по следу и перебить их! — Дарина нетерпеливо ухватила лошадь за повод .
— Нет, дело серьезное, — хрипло признал Бражко. — Если обидим Свенельда, нам несдобровать. Лучше поехать в Киев и разобраться. Заодно боярин подтвердит, что готов служить новому правителю .
— Ура! — девушка восторженно вскочила в седло. — Мы едем в город! Давно мечтала оказаться в культурном центре. Я только некоторые вещи возьму …
Бражко с восхищением смотрел ей вслед и жалел, что уже не молод. Прямая открытая душа подростка поразила его. Редко встретишь такую девушку. Большинство из них лукавые кокетки и предательницы. Особенно любят поливать грязью собственных подруг. Воин знал одну такую. На последнем дыхании приблизились отроки. Щиты роняли на землю , опираясь на копья. Гоготнув, боярин опрокинул на «дохлых мух» бадью холодной воды. Парни громко заорали от такой бодрости. Пострел предусмотрительно спрятался за спинами товарищей, и ему досталась пара брызг .
— Отлично, «орлы»! — похвалил Бражко. — Здесь нам делать нечего, дело ближе к вечеру. Двигаем обратно .
Отроки угрюмо покосились на брошенные щиты. На лицах откровенное горе. Они надеялись на более интересный исход событий. Кто-то сожалел, что не довелось схлестнуться с разбойниками. Глупцы еще не понимали, что многое в жизни достается тяжелым трудом, а победа — кровью .
На обширных полях колосится пшеница и рожь. Солнце играет лучами, блещет рыба в реке. Все довольны и счастливы. Скоро о смерти князя Святослава забудут. Крестьянам нет дела до правителей. Новый князь — Ярополк был высоким крепким мужчиной, хороший политик и достаточно умен. Ему льстила слава отца, как опытнейшего воина. Успешная торговля с Грецией и посольство на Запад помогут городу обогатиться. Лишнее зерно, лен, пеньку и воск, меха — нужно вывозить из страны. На золото можно снаряжать дружину и усилить кордоны, расширить границы. Княгиня Ольга воспитала внука осторожным и благоразумным .
Бранеслав не горел желанием покидать родную усадьбу. Здесь он был полным хозяином. Челядь готова исполнить все его прихоти. Впрочем, он не привередлив в еде, пару кусков мяса достаточно. Мода на смену блюд придет позднее, с веком просвещения, когда Империя настолько разбогатеет, что люди станут зазнаваться .
Бражко не знал: брать-ли отроков с собой или оставить на охране. Проку от них немного. Тиуну не нравилось, что переводят харчи, и он с готовностью пожертвовал два котелка и солонины в дорогу. В медвежьем углу трудно рассчитывать на богатство. С крестьян, кроме продуктов, нечего взять. На ярмарку ехать далеко и конкуренция большая. Россия до революции не знала проблем с продовольствием. Неурожайные годы случались редко .
— Выдели отрокам одежду, — пристал к Третьяку воин. — Боярин должен предстать в полном блеске, а его дружина — внушать страх .
— На них и так страшно смотреть, куда уж больше! — заливисто рассмеялась Дарина .
Управляющий сконфуженно замолчал. Бражко отвел взор от бархатной шеи девушки и юного смазливого личика. Его возраст перевалил за 40, поздно о бабах думать. Оставалось надеяться, что умрет с мечом в руке, а не осядет на старость у родственников. Лишь Бранько не переживал о своей судьбе. За него все уже решено, не надо думать. Свисала с пояса богатырская палица. Легкий ветерок щекотал бритый затылок. В 20 лет жизнь, казалось, удалась. Дворовые девки смотрели заискивающе, старательно выставляя свои прелести на показ. На Руси принята дородность, и боярин казался им красивым малым .
— Какие у вас чудесные кудри были, — одна из девушек игриво погладила макушку. — Не замерзнете без них ?
Остальные прыснули. Новый облик хозяина для многих непривычен. Молодки видели, что в ленивом юноше пробуждается мужчина. Раньше он думал только о пирогах и копченостях. Бранеслав редко вылезал из своей горницы, все ел да спал. Молодой человек маялся от безделья и одиночества, имел неопрятный и помятый вид. Теперь же ситуация в корне изменилась .
— Шлем надену, — буркнул он, невольно косясь на девичьи округлости .
В нем проснулось, доселе дремавшее, чувство. Прикосновение холопок и близость вызвали у Бранеслава желание. Он решил, что неплохо затащить одну из них на сеновал. Боярин сгреб податливое девичье тело и усадил на колени. Руки жадно ощупывали мягкие прелести. Невысокая челядинка послушно замерла в сильных руках, как рыбка попавшая в сети .
— Как тебе не стыдно распускать руки? — в беседку бочком протиснулась Милонега. — Я тут все из-за вас переживаю, а ты даже меня не навестил !
— Дык, мы же тут надо — сама спустишься, — тупо пояснил Бранько. — Дарина тебе все объяснит .
Он и не думал раскаиваться в внезапном порыве. Последнюю ночь под родным кровом лучше провести с пользой .
— Боярин, миленький, ну нельзя же так грубо! — плаксиво попыталась вырваться молодка .
— А как тогда ?
Часть 2 .
1 .
Бранеслав ехал по дороге, заросшей травой, погруженный в свои мысли. Девушка многому сумела его научить. Он сожалел, что она оказалась замужем и досталась другому. Сердце грызла тоска. Дымка пелены туманила глаза, а во рту стояла горечь. Редко попадались на пути деревушки и села. Крестьяне трудились на лугах, предпочитая работу начинать с утра, в жару же отдыхали .
Некоторые с удовольствием плескались в реке. Они с любопытством поглядывали на боярский стяг, но без страха. Никто не спешил пасть в ноги. Воины просто выполняют свою работу, за которую вольны получить постой и нехитрую снедь .
В армии порядки не изменились и по сей день. Конечно, сменилось вооружение и дисциплина упала. Огнестрельным оружием легче убить, чем мечом, сойдясь лицом к лицу. Толку качать мышцы, когда обычный сопляк пристрелит тебя, легко нажав на курок. Техническая подготовка сейчас играет основную роль. Современные богатыри благоразумно ушли в спорт .
Несмотря на все заверения, тиун так и не подобрал отрокам одежды, потому что ее попросту не нашлось. Многим пришлось закатать рукава и штанины. На тощих телах все болталось, как на вешалке. Немудрено, ведь наряды шились на взрослых мужей, мускулистых и статных. Тех, кто сгинул в проклятом походе на булгар .
Стояла жара. Телеса боярина слиплись от мокрого пота. Неподалеку от села встретилась новенькая корчма. В воздухе пахло свежей стружкой. На заднем дворе дымит баня, идет от нее спуск к быстротечной Ствиге. За кустами калины мосток, с которого удобно нырять. Хозяин выбрал хорошее место. Наверное, не боялся, что затопит. Неказистый тощий холоп, с грязными спутанными волосами, подметал двор. Двери были настежь распахнуты. Видны сутулые спины плотников. Они громко переговаривались, успев как следует «набраться».
— Сворачиваем! — махнул широкой дланью Бранеслав. — Коням нужен отдых, а брюху — сытая снедь.
Отроки сильно сомневались, что их угостят не репой. Боярин заплатит за себя, а им хлебать жиденькую полбу. Особенно возмущался Пострел, подначивая остальных. Он стрелял глазами по сторонам в поисках халявы .
— Цыть, малец! — погрозил ему Бражко. — Даже не думай …
Ветеран видел этого плута насквозь. Последний не дурак и понимает, что за воровство запросто могут отрубить руку. Плотники окинули отряд снисходительным взглядом и продолжили пить. Места за столами всем хватит. Коротышка-хозяин торопливо подскочил с высокой табуретки. Высокий красный колпак на голове показался Бражко знакомым, но он не подал виду. Званко открыл рот и закашлялся, получив локтем .
— Здорово ты пыли наглотался! — прогудел миролюбиво Бранеслав, жадно принюхиваясь .
Дарина отправилась проследить, как устроили лошадей и ветеран отнесся к этому с благодарностью. Отроки же скинули щиты под лавки и разбрелись каждый по своей нужде. В безопасном месте ни к чему осторожничать. В другое время наставник не пожалеет розг. Бражко понимал, что пока рано требовать от подростков полной дисциплины .
— Чего желаете, гости дорогие? — неожиданно пробасил коротышка, сверкнув белыми зубами. — У нас все натуральное, «макдональд» еще не отгрохали .
— А «крылышки Буша» подвезли? — вкрадчиво спросил Бражко .
— Нет, — корчмарь виновато втянул голову в плечи. — Нам бы пару «стелсов» с гуманитарной помощью … Не посодействуйте ?
— Договоримся, — потер широкие ладони боярин, важно выпячивая живот. — Мечи, что есть в печи !
Коротышка суетливо кивнул. Разумеется, про «вертушки» он обмолвился из вежливости. Только идиоты надеются на доброту со стороны Запада. Англосаксам нужны ресурсы России, а не мы с вами, любезные друзья. Простой народ истребляется пропагандой. Достаточно вспомнить революцию 1917, когда ее активно поддерживала Англия. В 21 веке нашу Родину доят, как корову. Так, во всяком случае, считал корчмарь .
Бранислав обвел комнату бараньим взглядом, намекающим, что всякому, кто отвлечет от трапезы, готов дать в рыло.Тихонько примостился на краешке Званко ,  впервые оказавшись за одним столом с наследником славного рода. Оба подобрались, когда появились девушки в коротких сарафанах, открывая стройные загорелые ножки. Свежие чистые личики приветливо улыбаются, словно суженого увидели. Молодость всегда привлекательней, чем старость. Среднего роста, девушки завораживали своей простотой. Хотя плотники косились, налитыми кровью, глазами, но на похабные шуточки не решились .
— Вот это  -«телки»! — Бранеслав в восторге стукнул кулаком по столу .
Званко же постеснялся показывать свои чувства так открыто. Он не забыл, что Дарина тоже выглядела мило, а на деле такой палец в рот не клади. Все же, бывший конюх невольно надулся, пытаясь напрячь мышцы, которыми позабыла одарить природа.На лице расплылась глупая улыбка. Он даже не обратил внимания на горшки с наваристой ухой и кашей, щедро приправленной мясом. Греча в России заменяет рис, так как более неприхотлива. Поэтому на протяжении веков являлась «любимой» пищей простого солдата. Другая девушка несла на подносе золотистую горку блинов, сметану и мед, пирожки и оладушки. Бранеслав погладил красотку по коленке, пытаясь залезть под платье. Она игриво ущипнула его .
— Сперва наберись сил, вечером приду убирать постель …
— Ладно! — боярин последовал мудрому совету .
У него вся жизнь впереди, а служанка никуда не денется. Он и представить не мог, что кому-то не нравится. Скромности и тактичности здоровяк не уделял внимания. Наглость — второе счастье. Положительным героя можно назвать с натягом. Боярин привык пользоваться своим положением и, в то же время, был прост. Желания прямо читались на круглом румяном лице. Отсутствие подлости и двуличности отличало его от наших олигархов и «новых русских».
— Щи да каша — пища наша! — громко произнес Бранеслав, вытаскивая из-за пояса почтенную ложку .
У Званко глаза стали круглыми, когда сравнил со своей. Весло, а не ложка! В долбленке таким черпаком воду выливают. Девушки прыснули. Одна что-то зашептала другой на ушко. Отрок не мог оторвать взгляда от кокетливых поз, подчеркивающих стройный стан. Розовые зовущие губы созданы для жарких поцелуев, как и бархатная шея. Изгиб бедер …
— Чего рот разинул? — грубо прервал его мечты Бранеслав. — Жри давай! У нас тут не эротика, а экшен .
— А жаль! — Званко с сожалением вздохнул .
— Малыш, выпей этого вина, оно горячит кровь, — ни мало не смущаясь, девушка подсела к боярину на коленки, с трудом обвивая бычью шею .
Бранеслав совсем разомлел от сытого обеда. Огромные руки скользнули к маленьким упругим грудям. Бражко предостерег Званко от продолжения банкета. Тот и сам понял, что дело нечисто. Уж слишком навязывают себя красотки. Отрокам тоже поднесли чересчур щедро. А отраву проще всего подмешать в еду. Обидевшись на отказ, служанка презрительно фыркнула и, игриво покачивая бедрами ,   медленно двинулась к стойке .
— Нарочно дразнит, — глухо шепнул Бражко, с трудом отрывая взгляд от открытых икр и округлостей .
— Я бы на твоем месте не упустил такой шанс! — подавился слюной Посвист .
— Так используй его! — Званко не любил, когда навязывают чужое мнение .
— Шутишь? Я всего лишь отрок, — признал с сожалением плут .
Его мутный взор скользнул по лавкам. Остальные с трудом сдерживали зевки. Трактирщик подглядывал из-за высокой стойки. Плотники, топая сапогами, покидали помещение. Возможно они были в сговоре с бандитами или что-то знали. Хотя, жара начинала спадать — самое время продолжить работу. В желудке у Бражко урчало, но сперва он решил разобраться с подозрительным хозяином .
Званко старательно копировал манеру поведения ветерана. Тяжелый меч на боку придавал уверенности в собственных силах. Трудно сосредоточиться, когда нос забивают пряные запахи кухни. Шершавый пол под ногами еще не успел почернеть  и обтереться до блеска. Огромная печь и камин сложены с большим искусством. Несколько заслонок регулируют подачу тепла. Конечно, ручку газовой плиты повернуть проще. Что же случится с нашими потомками, когда мы исчерпаем все ресурсы? Люди об этом не задумываются. А ведь предки не зря относились к природе с почтением. На протяжении тысячелетий их уклад не менялся. Вам не кажется странным, что жизнь так круто изменилась? Нет-ли влияния чужеродного и злого умысла ?
— Ого, какая симпатичная «лисичка»! — один из выпивших загородил сестре боярина дорогу. — Что-то тебя я раньше не видел? А ты, Пузо ?
Здоровяк, шествующий последним, усиленно запыхтел, пытаясь продрать осоловевшие глазенки. Весу в нем было под центнер, причем полтора пуда лишнего. Грязные шаровары волочились по полу, просвечивая дырами. Вместо ремня простая веревка, на которой впору удавиться .
— Составишь нам компанию, крошка? — продолжал приставать нахал .
Видимо, ему нравилось находиться в центре внимания. Дарина сверкнула зелеными глазами и заехала коленом в пах. Заорав, мужик, с грозным ревом, попытался ее схватить. Острый локоть впился ему под дых. Сестра боярина не была хрупкой девушкой. Конечно, физически она уступала крупным мужчинам .  Рост под 170 считался высоким в 10 веке. Она с детства привыкла противостоять старшим братьям, а своим упрямством могла вывести из себя отца .
— Агр! — грудью на девушку попер Пузо, и прозвище вполне ему соответствовало .
Дарина запоздало выхватила нож из-за сапога, но оказалась сбитой столь огромной тушей. Бражко вырубил толстяка, помешав избиению. Остальные поспешно отступили, испугавшись отведать острой стали. За неудачную шутку товарища животом расплачиваться не хотелось. На голове девушки оказалась приличная шишка. Поддерживаемая Званко, она с трудом смогла разогнуться. Тут же вырвало. Плотники виновато отвернулись. Пузо и раньше не отличался особым умом и вот теперь нарвался .
Званко был несказанно рад ощущать на плече ее горячую руку. Впервые самоуверенной девчонке понадобилась помощь. Он чувствовал себя Гераклом, уложив ее на лавку. Придерживая голову, подсунул жесткий валик, на лоб — горячий компресс. Побледневшее лицо в веснушках казалось таким беззащитным. Молодой воин не мог оторвать взгляда от знакомых ямочек на пухлых щеках, упрямых губ и густых ресниц .
— Чего уставился? — Дарина сморщилась .
— Да, я, просто … — Званко проглотил все слова, которые держал в сердце .
— Меняй компресс, когда остынет, — стиснул жилистое плечо Бражко. — Присматривай тут !
Он попытался найти плута — хозяина, но тот исчез. Боярин, словно послушный пес, ушел за смазливой служанкой в гостевую клеть. Ветеран сощурился от, полыхающих жаром, лучей заходящего солнца. Кроваво-красный диск предстал во всей красе. Чирикали воробьи и трясогузки, прыгая по двору. И тишина. Отроки улеглись на лавки. Бражко попытался растолкать одного. Посвист с трудом продрал глаза. Ребят чем-то опоили .
— Что? Уже пора? — он лениво потянулся и схлопотал острый тычок под ребра .
— Да, буди остальных !
Угли в камине зловеще потрескивали. Осиротевшая корчма уже не казалась гостеприимной. Пролегла косая тень от высоких толстых балок. Пылятся за высокой стойкой пара пустых кувшинов. На полках — широкие чаши. К печке Бражко подходить не стал. На столах так и осталась неубранная посуда .
— Эй, корчмарь, я хочу расплатится! — громко позвал ветеран, но плут не «клюнул».
— Что делать-то? — шепнул на ухо возбужденный Званко .
Его тоже насторожила тишина. Помещение, предназначенное для шумных гулянок и долгих посиделок, показалось вертепом разбойников. Какая выгода держать корчму, если местные охотники и прочий люд в нее не заходят? Путешественники бывают редко. Пинками Бражко выгнал отроков проверить тяжелые головы. Оттянув веко, заглянул одному в зрачок. Похоже, какое-то сонное зелье, которым обычно пользуются волхвы во время жертвоприношений. После проникновения христианства на Русь доверие к ним пошатнулось .
Подворье оказалось пустым, если не считать пернатой живности. Гуси и куры предоставлены самим себе, да и кто их украдет. У крестьян этого добра навалом. Яиц собирают сколько душе угодно. К 21 веку Россия сильно обнищала, раз продукты везут из-за заграницы. У нас столько земли, а в дело она не идет. Поля простаивают, зато качают ресурсы. Залежи руды текут на Запад, а про древесину и говорить нечего .
— Вот же ублюдки! — досадливо сплюнул Бражко .
— Мы же не знали, — Посвист принял это на свой счет и стал виртуозно оправдываться, сваливая вину на хитрожопого коротышку .
Ветеран с сожалением вздохнул. Выдвигаться на ночь невозможно по двум причинам: сотрясение мозга у Дарины, а ее брата не оттащишь от волнующей молодки. Бранеслав теперь, словно бычок на привязи, развлекается. Воин усмехнулся, вспомнив свою молодость. Частые походы редко давали расслабиться. Дисциплина и выучка на высоте. Некогда обзавестись семьей и домом, а душа очерствела от пролитой крови. Бражко с горечью осознал, что он никому не нужен. Неумолимо приближается старость. Застыли серебряные пряди в волосах .
2.
— Мертвые срама не имут, — вспомнил воин слова Святослава и его, обгоревшее на солнце, волевое лицо. — Занимайте оборону, парни. Переверните весь дом, но найдите эту сволочь !
— Э … кого именно? — Званко с трудом отвел взор от лебединой шеи боярыни .
— Тебя! — сорвался Бражко так, что она вздрогнула .
Он виновато отвернулся, в глубине души завидуя чужому счастью. У этой пары все еще впереди. Бражко не зря выделил упорство бывшего конюха. Такому и легкая хромота не помеха. Инициативу взял в свои руки Пострел. Его серые глаза алчно загорелись в поисках чужого добра. Отрок наивно полагал, что хозяин прятал выручку за стойкой. Как же! На всякого плута, как поговаривают купцы, найдется другой, еще более опытный .
Бражко поднялся на второй этаж, велев забрикадироваться. В руку удобно легла берестяная рукоять ножа. Кто знает, что подстерегает за дверью? Коридор отсвечивал багровым, как вход в логово Ящера. Пахло свежей сосной. Свет прорывался в открытые щели. Стены оказались шершавыми, но коварная заноза не смогла впиться в грубую ладошку воина. Он прислушался, от одной из стен шел отчетливый шум, как будто кто-то ворочался на койке. Воин не сомневался, что боярин своего не упустит. Бражко досадовал, что приходилось иметь дело с юнцом, а не с опытным батюшкой. Сердце в очередной раз сжала тоска по товарищам. Уже жалел, что не погиб, лишь сильная воля не давала сломаться .
— Командир! — испуганно крикнул Пострел. — Тут какие-то дядьки на повозках приехали .
Обнаружив двери запертыми, чужаки покрыли отроков отборной руганью, досталось и коротышке-хозяину. Уж больно крепкими тот сделал засовы и петли. Напрасно затупили топор. Впрочем, будь у них побольше упорства … Выбрав мишень покрупнее, Бражко попытался ранить одного, но промахнулся из-за неудобного угла .
— Кто там такой смелый? — взревел обиженный детина. — Дай только до тебя добраться! Ушан, попробуй через чердак !
— А почему сразу я ?
— А в рыло ?
Убойный аргумент подействовал на незнакомого Ушана. Соваться в узкие окна никто не решился. Пока просунешь голову, наколют на копье. У отроков было преимущество. В открытой схватке им не выстоять против взрослых мужчин. Все они, как на подбор, здоровые. Один гигант напоминал дядьку Черномора, с такой же лопатистой бородищей. В тех, что помоложе, угадывается его родня .
Ловкий Пострел косился из окна и комментировал. Он старался не выказывать страха перед, ставшими на копье, товарищами. Они стерегли окна и вход. Бражко кивнул на потолок. Выломав пару досок, можно легко проникнуть на чердак. Затаившись, ждали в полутьме .  Пускай противник повозиться, потеряет бдительность. Судя по звукам, их оказалось двое. Ушан на диво ловко извернулся в воздухе  и швырнул из-за голенища нож. Бражко выгнулся дугой  и выбросил руку с мечом, пронзая горло. Второй неуклюже набросился на Званко. Он сумел подмять под себя хилого юношу, но напоролся на копье, вылезли внутренности. Званко побледнел, как мертвец. Замаравшись в чужой крови, он с трудом сдерживал рвотные позывы .
— С боевым крещением! — хлопнул жизнерадостно по хребту пронырливый Пострел .
— Ты, почему не внизу? — досадливо обернулся Бражко, вздрогнув от его присутствия .
— Решил вам подсобить, — нагло соврал отрок. — А почему они с центрального входа ломятся, а со стороны кухни не идут ?
— Потому что там  — вход, а здесь — выход, — проворчал наставник, недовольный мародерством стервеца .
Последний стал обладателем острого, как бритва, ножа. Другой забрал себе Званко. Грубо выкованная, пластина оказалась без хорошей рукояти, со следами ржавчины. Что еще ожидать от дилетантов? Бражко вздохнул с облегчением. Похоже, эти лодыри и бездельники привыкли действовать на авось, больше пугая внушительным видом. Природа наделила их силой, но забыла про мозги. Бык тоже гораздо сильнее человека, но при этом идет на бойню. К сожалению, оказался среди разбойников один головастый .
— Чего топчетесь на одном месте? — разбрызгивая слюну, взвизгнул корчмарь. — Со стороны кухни открыто !
Коротышка подпрыгивал вверх, чтобы казаться значительнее. Предводитель разбойников аккуратно поднял его за шиворот и отставил в сторону. Молча махнул своим. Бочком они протиснулись в узкие сени, пригнув круглые головы. Двое держали по щиту. Щит, в отличие от лука или доброго клинка, смастерить не трудно. Двигались они с ленивой грацией и напоролись на баррикаду из столов и лавок. Концы острых копий направлены в лицо .
— Евстигней, сука, кому ты нас сдал? — зычно рявкнул кряжистый бородач. — Ты же обещал, что опоил боярина .
— Так и есть, — приглушенный голос коротышки дрожал от возмущения. — Внизу сопляки одни, в боях еще не участвовали. Опытный воев сразу видно, неужто я не отличу ?
Но гигант колебался, в его маленьких тусклых глазках происходил мыслительный процесс. Он оказался не тупым исполнителем, а человеком с немалым опытом. В бороде просвечивали седые нити. Похоже, не раз ходил в ополчение. С такой статью трудно остаться незамеченным, а подобрать доспех — проблема .
— Есть же такие люди, на которых мясо само нарастает! — с завистью думал Званко, который старательно выполнял физические упражнения, но результата не добился .
— Ешь побольше протеина и белка, сынок, — снисходительно усмехнулся мужичище. — Глядишь, поправишься. Кто-нибудь из вас в походы ходил, щенки ?
— Я — гридень князя Святослава, — Бражко решил пойти на переговоры. — А ты откуда, служивый ?
Их взгляды встретились. Загорелое смуглое лицо старого воина произвело впечатление на чужого богатыря. Он-то знал, как обучают личную тысячу Святослава. Рост и вес не имеют значения, если ты родился с мечом в руке. Такие бойцы стоят десятка простых ополченцев. Это все равно, что сравнить мастера спорта с любителем. 
— Слава Святославу! — Святозар залпом опустошил кувшин яблочного пенистого вина .
Оно отдавало горечью. Вероятно, уже перестояло положенный срок. Через месяц будет сбор нового урожая. Лето заканчивалось. Кувшин в руке богатыря казался равным стакану. Он оказался совсем не злым, что редко присуще крупным людям. Сыновья его слушались с полуслова. Успел повидать степи хазар, проделав долгий путь на Дону. Множество ладей тогда использовали для перевозки воинов. Этот поход Святозар считал необходимым, ибо кочевники порядком досаждали, вытаптывая поля и похищая табуны. Пленных славян гнали, как скот .
Отроки дивились аппетиту румяных плечистых сыновей. Каждый из них вровень с боярином. Старший носил примечательную густую щетину и дерзко подгребал себе лучшие куски. Он сразу не понравился Званко, слишком уж нахально развалился за столом — лень подвинуться. Локти расставлены широко, стекает по подбородку жир. Хрустят на мощных зубах гусиные крылья и ножки. Кости сплевывает прямо на стол. Младший светился каким-то добродушием и простотой. Большие голубые глаза смотрят на мир беспечно .
— А, что боярину служить пойдешь? — Бражко почувствовал в зрелом дружиннике родственную душу .
— Хозяйство у меня хорошее, пасека своя, да только жена не сдюжит. Не могу же я усе бросить? — рассудил Святозар. — У меня всего вдоволь, а спину перед воеводами гнуть не охота .
— А почему тогда проезжих обираешь? Донесет кто-нибудь князю — всего лишишься! — напомнила Дарина .
— Ты, девка, в разговор мужчин не встревай, — окинул ее фигуру сальным взглядом дерзкий сын богатыря. — Не будь больна, я бы поучил, чем должна заниматься .
Дарина задохнулась от возмущения. Да, как ее посмели принять за какую-то холопку! Рука Званко потянулась к рукояти меча :
— Ты, пошто боярыню обидел, смерд ?!
— Сопляк, сперва бороду отрасти! — здоровяк вскочил, опрокинув лавку .
— Гридя, я-ли учил гостей задирать? — сурово нахмурился Святозар .
Корчмарь плюнул в кружку. Он держался подальше от шумной компании. Коротышка досадовал, что дело завершилось миром. Теперь придется вернуть боярину броню и извиняться перед незнакомцами. Мелькнула мысль потравить всех, но ее отмел сразу же. Таких быков сразу не свалишь. Догадаются — на кол посадят. Евстигней не радовался, что перевел столько продуктов, но по другому не наладить связи с новым начальством. Жалел, что отпустил девок, с ними еще веселее .
— Пускай разберутся, — успокоил Бражко. — Я сам вручал парню пояс .
Обряд посвящения в воины уходит корнями во времена древних скифов. Умение биться короткими клинками школы боевых искусств хранят до сих пор. Физическая подготовка не придумала ничего нового. Правда, современные тренажеры упростили задачу. Рукопашный бой не изменился. Без мощной мускулатуры в реальном поединке не выстоять. Бронежилеты и стрелковое оружие весят не меньше кольчуги. В ближнем столкновении, когда надо разогнать толпу, воины 21 века используют щиты и орудуют дубинками .
Гридя смотрелся внушительно на фоне худого и сухопарого Званко. Он не сомневался, что скоро разберется с дистрофиком. Во-первых, он гораздо сильнее, во-вторых, гораздо старше. Юноша еще не окреп, не оброс тугими жилами. При одинаковом росте, он весил в полтора раза меньше  и значительно уже в плечах. Бражко посоветовал действовать на опережение и не подпускать слишком близко. Русский кулачный бой разрешал захваты и броски. Он ближе к самбо, чем к английскому боксу .
Широко расставив руки и прижав массивный подбородок, Гридя, словно бык, ринулся на противника. Званко отступал, встречая его жесткими прямыми, и вскоре разбил нос и губы. Конечно его удары не тяжелы да и кулаки не велики, но юноша действовал на приличной скорости. Руки мелькали, как крылья бабочки. Все лицо противника кровоточило. Гриде лишь один раз удалось зацепиться за рукав рубахи. Едва не сорвал ее с худого тела .
— Ну, что же ты? Соберись! Закрывай голову! — пытался докричаться до сына Святозар .
Но его советы оказались напрасны. Из-за заплывших век Гридя видел плохо, а в разбитой голове шумело. Осталось одно желание — подмять, разорвать наглого юношу. Вместо этого он пошатнулся и опустился на колени, не в силах терпеть боль. Лицо опухло и покраснело. Званко отступил. Больше он не испытывал злости. Дарина, повиснув на шее, поцеловала в щеку, под одобрительные возгласы отроков. Конечно, они болели за своего, но столь существенной победы никто не ожидал .
— Гони золотой! — потребовал Бражко от Святозара .
Последний огорчился больше не от потери денег, а от того, что сын проиграл хиляку. Гридя же больше ревел от боли, как медведь, что залез носом в горящие угли.  Бестолковость наследника не радовала .
— Сможешь моих так же обучить? — пристал с предложением Святозар. — Возьми их в отряд .
Ветеран внимательно посмотрел в доверчивые глаза младшего — Дубыни. Проблески интеллекта так и не нашел. Возможно, это к лучшему. Солдат не должен думать, а должен выполнять. Бражко согласно кивнул. Его и остальных удивляло, что боярин не спустился к завтраку, хотя девушки появлялись .
— Выходи уже! — пестун решительно постучал .
Прислушался, раздался гулкий звук, как будто кто-то ворочался на полу. Званко догадался открыть дверь, которая оказалась не заперта. Переглянувшись, оба удивленно пожали плечами. Бражко валялся связанным. Рот туго завязан старой тряпкой. Не выдержав, они выскочили за дверь, не в силах сдержать хохота. Боярин был полностью раздет, обобранный до нитки .
3.
Бранеслав отплевывался, зубы свело судорогой от вкуса мятой тряпки. Обидно, что провели, как дурачка. Казалось, что отроки посмеиваются за спиной. Топорщится на ветру белая рубаха, все остальное сбросил. Хотел наставить синяки подлой девчонке, да не успел. Грустно, что красавица отвергла его — такого «орла»!
— Не кручинься, найдем тебе бабу! — скалил зубы Гридя. — В первом же селе. О, гляди какая краля по дороге бежит !
Парни жадно уставились на пухленькую розовощекую крестьянку. Ее просторный зеленый сарафан открывал белые икры, подчеркивая круглые бедра и широкий стан. Толстая русая коса перекинута через плечо. В руках простая корзинка. Наверное, старшим полдничать относила .
— Счас, позабавимся, — наглец уверенно загородил крестьянке путь. — Хочешь прокатиться с нами, крошка ?
Девушка вздрогнула, испугавшись похотливого взгляда и дерзкого голоса здоровенного парня. Она чувствовала себя беззащитной, окруженная чужаками. Они могут сделать с ней все, что угодно .
— Отставить! — запоздало крикнул Бражко, успевший задремать .
— Не волнуйся  — с нее не убудет, — Гридя уже соскочил с резвой кобылы и тянул медвежьи лапы .
— Оставь ее! — Званко не удержался и отвесил смачного пинка под зад. — Ты позоришь дружину !
Отроки обидно засмеялись. Гридя разъяренно развернулся. Он терпеть не мог, когда кто-то ему указывает. Еще обиднее, когда это хилый юноша, уступающий статью. Он не мог смириться с поражением. Званко легко уклонился от неуклюжей туши и легко подставил подножку. Гридя растянулся во весь рост. Теперь уже девушка не могла скрыть улыбки. Под одобрительный свист и советы крестьянка поцеловала своего героя и пригласила в гости .
У Дарины глаза позеленели от ревности. Как «сельская корова» посмела позариться на ее парня? А тот и уши развесил, увлеченный большими формами. Боярин тоскливо зевал. Долгое путешествие порядком его утомило. Задницу натер о седло. Покладистый мерин недовольно тряс головой, отгоняя мошкару, с завистью косился на четвероногих товарищей, которым досталась более легкая ноша. Вокруг разлилась синева Днепра. Множество судов скользит вдоль русла, от рыбацких долбленок до купеческих ладей .
Путников ослепил простор. Крепость на холме и прочие строения казались игрушечными. Киев защищал искусственный вал с частоколом и бойницами. К сожалению, пока деревянный. Из-за этого многие города Древней Руси подвергались пожарам. Синий купол неба отражался в прозрачных водах. Парни радостно побросали одежду и кинулись остудиться, смыть пот и грязь. Подражая Бражко, Званко снисходительно улыбался .
— Так ты остаешься на берегу? — обрадовался ветеран и с готовностью последовал за остальными, оставив молодца в дураках .
Последний досадливо облизывал сухие губы. Чуть подальше нырнула гибкая Дарина. Она плавала, как русалка. Отроки не осмелились пригласить в свою компанию. Бранеслав залег на мелководье, как подводная лодка. Парни пытались утопить Дубыню, но никто не мог опрокинуть, кроме брата. Тот куда-то подевался. Бражко недовольно сплюнул. Развязанный парень вызывал у него раздражение .
Раздвигая воду, словно буран, двигался боярин, могучий, словно бык в стаде телят. Его мышцам позавидует любой начинающий штангист. Руки, толщиной с бедро среднего человека, способны гнуть подковы. Природа щедро одарила его. Знал я одного такого здоровяка, погубившего себя вредными привычками. Боярину повезло родиться в 10 веке .
— И не стыдно тебе за девой нагой подглядывать? — застукал Бражко Гридю .
— Я, просто, ее охраняю, — тот с трудом повернул голову .
У него и в мыслях не было совершать насилие. Но неведомый порыв отправил искать приключения на свою задницу. Примялись под грузным телом стебельки травы. Дарина одевалась в мужское, а плавать предпочитала обнаженной, чтобы не надевать мокрое. Ее стройная высокая фигура , с крепкими бедрами и острыми кончиками грудей, замерла возле кустов. Ветеран все понимал, но не собирался делать поблажек .
Ворота Киева оказались распахнуты. Ленивые стражи не закрывают даже на ночь. Караульные на сторожевых вышках заранее предупредят об опасности. Бедняки селились за стенами города, как и ремесленники. Бани и кузни располагались ближе к реке. Другое дело хоромы богатых купцов и бояр, приближенных к князю. Один из них обогнал дружину Бранеслава, едва не стоптав пеших отроков .
— Прочь с дороги, смердилище! — просипел толстый, как боров, с заплывшими глазками, важный мужчина .
Одет не по погоде — тепло. Нарядный зипун в придорожной пыли. Потускнели золотые пуговицы, истерся бархат. На сафьяновых сапожках комьями прилипла грязь. Конь под ним тяжело дышал. Бражко хотел осадить борова, но промолчал, так как наглеца сопровождали варяги — здоровые ребята, с ног до головы увешанные железом. Вооруженные воины и искатели приключений служат тому, кто лучше платит. Среди них много выходцев с севера. Земля там скудна. Многие вожди переселились во Францию и Англию, где их прозвали норманами .
Бражко не любил наемников. Он дрался за честь своей Родины, защищая границы. Земли у русских всегда хватало. Мы никогда не стремились захватить чужие, предки славились гостеприимством. Людей, пришедших с оружием и злом, нужно изгонять. Бранеслав покосился лениво. Он не любил лишний раз напрягаться .
— Сам — мешок с дерьмом! — проворчал вслед, не воздержанный на язык, Пострел, которого грубо столкнули .
Один из варягов расслышал и моментально развернул коня. Он возвышался в седле, словно копна. Руки толщиной с бедро взрослого человека. Лысая голова блестит, словно начищенный медный котел. Маленькие красные глазки налились злобой. Борода на подбородке отсутствовала — ее заменяла густая щетина. Колыхнулся жирный подбородок на красной морде .
— А, ну, иди сюда, шкет! — зычно гаркнул лысый. — Я задам тебе трепку !
Пострел, показав язык, спрятался за спины товарищей. Разница в размерах не сопоставима. Воин неуклюже слез с раздобревшего мерина. Он двигался, как неповоротливый носорог, швыряя отроков, и на беду столкнулся с Гридей. Более приземистый, тот отвесил смачную плюху. Лысый крякнул, но устоял и попытался ухватить наглеца за грудки. Ворот рубахи порвался. Озлившись, Гридя нанес серию аперкотов , как по мешку с песком. Ошеломленный, варяг опустился на пятую точку. Бражко с сожалением покачал  головой. И зачем только Бог дал воину такую силу, если пользоваться не научился. Надо же так тупо стоять и не закрыть голову !
— Слабак, — Бранеслав презрительно сплюнул .
— Не уверена, что ты более ловок, — уела Дарина .
— Да, я любого задавлю, — похвастался братец .
Кулаками махать он не любил — другое дело бороться .  По отношению к торсу ноги боярина выглядели не развито. Шея бычья, а руки длинные и загребущие. Дубыня помог поверженному подняться, вдвоем усадили в седло. Лысый не возражал, даже приглашал выпить вместе и разнести корчму, с такими бравыми парнями. Он оказался совсем молодым парнем, хотя статью впечатлял. Таких здоровяков любят набирать в охрану богачи, больше для запугивания крестьян. Настоящий воин жилистый и быстрый, как волк .
Бревна старого терема крепко вросли в землю. Кровлю удерживали дубовые столбы, в обхват человека.  Присутствовал частокол. Валы с насыпью окрмужают достаточную площадь, чтобы поместился простой  люд. Их уже миновали. Бранеслав неуклюже спешился , потирая зад. Кобыла вздохнула с облегчением. Отроки оживленно переговаривались, ожидая долгожданного отдыха .
Словно их и ждал, навстречу, переваливаясь, как пингвин, проворно спешил румяный русоволосый крепыш. Рубаха расшита красными петухами, а сапоги с загнутыми носками. Вот возраст определить трудновато из-за шелковистой ухоженной бороды.  Небольшой животик он старательно выпячивал, желая казаться значительнее. За что и поплатился, вляпавшись в конские яблоки. Отроки заулыбались, когда смешной человечек выругался. Дарине он показался забавным .
— Наш князь рад дорогим гостям. Я его воевода — Волчий Хвост! — мужчина потешно раскланялся, надувая щеки от гордости .
— Да, не мешало бы подкрепиться с дороги, — важно кивнул боярин, уронив ему шлем на ногу .
Волчий Хвост проворно отскочил. Бражко криво ухмыльнулся. Он не доверял тем, кто носил нарядные тряпки. Тем более, что воеводе рубаха изрядно велика и сидит, как на свинье платье. После гибели старшей дружины Святослава освободилось много вакансий. Всякие лизоблюды заняли их незаслуженно. Однако, мнение ветерана изменилось, когда организованно накрыли столы. Прислуживали отроки, как и принято по традиции. Женщинам не место в воинском доме. Они же чистили оружие, следили за конями, несли вахту .
— Что-то не много у князя людишек, — жадно чавкал, набивая живот, Бранеслав .
— Владимир в Новгород половину забрал, — Хвост пожал плечами. — Там славы не стяжать, зато спокойнее, да и должности можно занять повыше, при мягком князе .
Средний сын князя Святослава, от ключницы Малуши, не любил впрягаться в работу. Но уважал пиры, девок дворовых тискать, охоту, гульбища на свежем воздухе. Хотя, грамоту он знал, а воинской науке обучил дядька Добрыня, верткий, как уж. При дворе его ценили. Отроки услужливо подливали вино в золотой кубок Бражко, стремились напоить, заглядывали восторженно в рот, ловя каждое слово .
Воевода все пытался вызнать, как идут дела в славном Новгороде. Бранеслав отвечал, что все отлично. Своим внешним видом он, конечно, внушал уважение. Пудовыми кулачищами только подковы гнуть. Званко больше внимал старшим, хотя все казалось ему подозрительным. Уж слишком расщедрился киевский князь для простого боярина .       Пестун же опьянел изрядно .
— Ты готов предстать пред светлы очи? — довольно вытер жирные руки о скатерть Волчий Хвост .
Уткнувшись головой в стол, Бражко дремал. Его мало волновало происходящее. Бранеславу пришлось подхватить его под руки. Крякнув, он уверенно поднял воина, как младенца. Воевода уважительно кивнул. Его всегда восхищали богатыри. Он повел гостей окольными путями, минуя множество коридоров. Оглядывалась вслед любопытная челядь .
Боярин с трудом протискивался в узкие двери, но не жаловался. Он ожидал, что его наградят за верную службу, пусть даже похвалят добрым словом. Бранеслав мечтал скорее покончить с этой морокой и завалиться спать. Но надежды богатыря не оправдались. Князь Ярополк отсутствовал, решал какие-то дела в купеческом квартале .
— Политика, она брат — штука тонкая! — нравоучительно воздел палец Хвост. — Зря меня князь не предупредил !
Воевода важно выпятил живот. Устало Бранеслав тащился следом. Он бы давно размазал хвастуна по стенке, но боялся заблудиться. Детинец казался ему огромным. По длинным коридорам впору на коне. Блестят гладкие доски. Иногда распахиваются двери и выходят люди. Случайно он столкнулся с широкоплечим крепышом в белом колпаке .
— Смотри куда прешь, орясина! — визгливо крикнул тот, уронив поднос .
Брызнули в стороны черепки посуды. Боярин недовольно обернулся, соображая: оскорбили его или нет? Крепыш же принял это за вызов. Воспользовавшись замешательством, он ударил богатыря по щеке. Бранеслав обиделся и оттолкнул его так, что тот сполз по стенке. Бревна выдержали, даже не шелохнулись. Воевода успел удалиться на достаточное расстояние и сделал вид, что ничего не произошло. Он чувствовал недовольство, исходившее от богатыря, и поспешил откланяться .
Дарина не принимала участия в общем веселье и удалилась в гостевую клеть. Большинство из них пустовали. Сыновья Святослава разъехались по своим наделам, забрав дружину. Бояр и воевод Ярополк распустил по домам, оставив лишь личную сотню гридней. Нападать на Киев некому — батя всех разогнал. Отроки с непривычки объелись, их сморил сон. Некоторые разлеглись прямо на лавках. Боярин продолжил трапезу в гордом одиночестве. Ему стало тоскливо в просторных палатах. Казалось, все забыли о гостях. Никто не спешил убирать столы. Верный пестун, в кои веки, не достает занудными советами .
Неожиданно Бранеславу захотелось размяться, помахать чем-нибудь тяжелым, поднять штангу. Да, не удивляйтесь, дорогие друзья, что физические упражнения, с отягощением, придумали очень давно. Спартанцы поднимали камни и бросали тяжелые диски, бегали с товарищем на плечах. Русские богатыри могли взвалить на плечи небольшого степного коня. К толстой палке привязывали мешки. Правда, вес три пуда от силы, но большего и не требовалось. Боярин полюбил простые упражнения. Руки обретали силу .
Закат. Бранеслав, под одобрительными взглядами холопов, скинул рубаху, обнажив могучие мышцы борца. Живот выдается вперед, отсутствуют кубики пресса, но он не собирается выступать на конкурсах красоты. На тренировочной площадке он застал еще одного человека. Худоба мужчины сразу бросалась в глаза. Тугие жилы обтягивают сухопарое тело. Скулы запали на аскетичном лице. Вызывающе выпячен вперед острый подбородок. Зато русая борода оказалась роскошной, как и ухоженные волосы. Ростом даже повыше боярина. Меч мелькал в руках, словно крылья бабочки, выдавая опытного поединщика .
Боярина показное выступление не впечатлило. Высунувшаяся из окна, грудастая девица показала язык. Ее белые молочные груди едва не вывались через глубокий вырез сарафана. Бранеслав гордо подбоченился и звучно хлопнул сухопарого по спине .
— Не желаешь побороться? — богатырь находился под хмелем и добродушно улыбался, настроенный на скорую победу .
4.
Острые карие глаза незнакомца насмешливо взглянули на здоровенного парня. Будучи немногословным, воин кивнул. Боярин же довольно потер широкие ладони. Скоро эта девка узнает: кто из них лучший .  Предки одарили его медвежьей силой. Неторопливо Бранеслав двинулся на соперника. Но он не долго лучился самодовольством. Очень быстро противник оказался за спиной и дернул за ногу. Боярин неуклюже повалился на живот. Острое колено уперлось в позвоночник, рука взята на излом. Он застонал, отплевываясь от мелких травинок .
— Я подскользнулся, — Бранеслав не хотел мириться с поражением .
Они сошлись вновь. Воин рыбкой нырнул вниз, подсекая ноги. Боярин шлепнулся, лишившись опоры. Этот прием был ему не знаком. Он используется против оружного противника. Если чуть довернуть захват, случиться перелом в коленном суставе. Бранеслав опять оказался на заднице. Грохнулся он весьма чувствительно .
— Еще раз! — с досадой он хлопнул кулаком по земле, потирая ушибы .
Любопытные зеваки насмешливо показывали пальцем. Знакомая девица обнимала двух, разодетых, как гамбургский петух, щеголей. В них без труда можно распознать близнецов. Бранеслав покраснел от досады, что его провели .
— Откуда взялся этот увалень? — полюбопытствовал победитель. — Какой бездарь его учил ?
— Да, как ты смеешь? — боярин задохнулся от возмущения .
— Отвечай князю, откуда ты? — один из пижонов оглядел его, оценивая стать, коей похвастаться не мог .
— Дак, это князь? — Бранеслав удивленно выпучил глаза .
Он растерялся, забыв весь словарный запас, коим скудно владел. Рот разинут, словно у рыбы, выброшенной на берег. Он отчаянно пытался найти выход из нелепой ситуации. Портки, перемазанные соком травы, помялись и представляли собой жалкое зрелище. Ярополк, по слухам, больше походил на деда, убитого древлянами. Глаза же достались от матери — угорской княжны .
— Наверное, он человек Блуда, у него много таких… — подсказал кто-то .
В последней фразе чувствовалась издевка. Князь же помрачнел. Блуд слыл доверенным лицом воеводы Свенельда и принес дурные вести. На охоте Олег Святославович убил сына воеводы — Люта. Ярополк, как старший, должен разрешить их спор. Наказывать брата не хотелось, как и ссориться с влиятельным стариком. На счастье скоро должен приехать в гости дядька Добрыня — общий пестун княжичей. Может, он использует свой авторитет, чтобы предотвратить кровопролитие .
— Тоже мне — герой! — красотка, прелестями которой оказался очарован Бранеслав, осуждая потрепала по щеке. — А я еще хотела тебе отдаться !
Она развернулась, сверкая белыми икрами. Здоровяк досадливо крякнул. Прекрасный вечер оказался испорчен. Горечь сковала скулы. Он дал себе обещание, что научиться бороться. В первую очередь, пестун должен раскрыть все хитрые уловки. Но разбудить последнего так и не удалось .
— Я в карауле не стою, — пробормотал зло Бражко, забиваясь под лавку .
Боярин поискал кочергу, чтобы его сковырнуть, и устало плюхнулся на лавку. Его сморил сон. Отроки долго отдыхали, довольные утренней прохладой. Впервые нет нужды спешить. Оружие побросали, где попало. Им повезло, что пестун порядком «залил   глаза». Потягивался и Бранеслав, зевая во всю пасть. Торчит волосатая грудь из мятой рубахи. По крайне мере, она оказалась чистой, а не заляпанной жиром, как у Бражко .
Старый воин любил погулять от души. Но отроки не завидовали такой закалке. Сновал вокруг объедков, словно крыса, Пострел. Уж он-то нашел, чем поживиться. Вкрадчиво приблизился воевода, живот гордо выпячен вперед. Он двигался легко, поигрывая мускулами. Успел приодеться в, начищенную до блеска, кольчугу. Меч в новеньких ножнах, как будто одолжил на время .
— Вот они — голубчики, — сытым и важным голосом протянул он .
Пригнувшись, следом ступал князь Ярополк. Высокий, в силу своего телосложения, он казался худощавым. Оружия с собою не взял, ибо нечего бояться в собственной крепости. Просторная красная рубаха сделана из обычного хлопка. Князь считал, что христианину ни к чему прилепляться к богатству. Сказано в Писании: легче верблюду пройти через игольное ушко, чем богачу попасть в царствие небесное .
— Ну, и где здесь Добрыня? — Ярополк недоуменно пожал плечами .
— Вот он? — Волчий Хвост неуверенно ткнул пальцем в Бражко .
Тот даже не повернул голову, уткнувшись в одну точку .
— Болван! — князь отвесил легкий подзатыльник. — Этого воина я не знаю. Может, он вражеский лазутчик ?
Последняя фраза произнесена насмешливо , но воевода принял все за чистую монету и струхнул. Попятился, когда навис Бранеслав, уперев руки в тучные бока. Обидчиво прогудел :
— Никакие мы не засланцы. Предки мои верно роду твоему служили, вот и я тоже, того — этого …
Богатырь замялся, а отроки робели, стыдясь беспорядка. Кто-то вытянулся по струнке, а пакостный Пострел забился под лавку. Хвост облегченно вытер капельки пота. Он недавно вступил в должность, а особым умом не отличался .
— Принимаю, — Ярополк быстро разобрался в ситуации .
Ему понравилось честное лицо молодого богатыря и упрямство. Конечно, еще рыхловат, не успел обрасти тугим мясом, но князь нуждался в верных людях. Нужно собрать разрозненные силы в один кулак. Послы германского императора Оттона должны убедиться, что Русь голыми руками не возьмешь .     Хотя, рыцари произвели на него впечатление. Конечно, рослых людей рождалось немного, но люди были крепче, здоровее, а воздух — чище. В 21 веке в глаза бросается неестественная бледность и худоба горожан .
Когда князь поспешно вышел, опечаленный отсутствием Добрыни, Бранеслав торопливо последовал за ним. Он не знал, что ему делать дальше: возвращаться домой или остаться на подворье. Навстречу попался тщедушный человек .
— Не желает-ли князь предложить вина гостям? — он угодливо склонился .
Не успел Ярополк ответить, а боярин уже подхватил кувшин, не обращая внимания на оловянные кубки .
— Будь здрав! — богатырь, стараясь подражать героям на пиру у отца, залпом осушил подношение .
Крякнул, не обращая внимания на смущенного холопа, и довольно утер рукавом подбородок. Князь брезгливо поморщился. Он не питал пристрастия к чревоугодию. Стакан парного молока, по его мнению, намного лучше. Еще Ярополк соблюдал пост. Обернулся, желая выяснить, почему молодец привязался, как банный лист. Лицо боярина заметно побледнело. Он упал на колени. Могучие тело скорчилось в признаках рвоты, его выгнуло дугой .
— Лекаря! — вскричал князь, заподозрив неладное .
Бранеславу повезло, что он проглотил дозу яда на сытый желудок. Большую часть выплюнул. Однако, несколько дней провел с температурой, крепкий организм выдержал. Виновный оказался схвачен. Его заковали в цепи, чтобы не мог покончить с собой, а умелый палач быстро развязал язык. Несмотря на слабость, боярин намеревался лично намять бока подлецу, вбить в землю по ноздри. Князь не препятствовал, что очень помогло при допросе. Узник затрясся от страха и наложил в штаны .
— Меня нанял князь Олег, — глухо прозвучал голос отравителя, отражаясь от узких стен .
— Ты лжешь? — Ярополк ударил подлеца по лицу. — Мой брат не мог так поступить !
Боярин Блуд поморщился, когда струйка крови потекла из разбитого носа отравителя. Надушенный платок порхал возле круглого побледневшего лица. Возможно, ему впервые пришлось участвовать при допросе, а до этого все делали смерды. Бранеславу он сразу не понравился: уж слишком противный, жирный и скользкий, как таракан. Заплывшие глазки мерцают жадностью и скрытым коварством. Жаль, что не мог прочесть мысли князя, а он считал точно так же .
Блуд был человеком Свенельда — его управителем, и с этим приходилось мириться. Палач работал с трудом. Тщедушное тело, впалый живот, тоненькие конечности отравителя не выдержат крепких клещей и раскаленного прута. Ярополк нервно прохаживался по двору. Он хорошо знал своего брата. Олег всегда был спокойным и уравновешенным. Ссор между ними не возникало. Да, он стремился скорее стать самостоятельным и обрести свой надел. Неужели, стало мало древлянской земли? Воспитанные в духе христианства, братья отрицали: стремление к роскоши и богатству, наживаться на чужом горе, лишнее насилие .
— Не слушай его, мой князь! — Бранеслав положил руку на жилистое плечо. — Подлец нарочно дразнит, знает, что уже не жить. Хочешь, я его удавлю ?
Богатырь говорил искренне. Ярополк с благодарностью кивнул. Есть на свете люди, которые не предадут. Он выпрямился, ощутив поддержку, пусть и со стороны медведистого боярина. Блуд же зыркнул ревниво. Толстые губы скривились. Короткие пухлые пальцы, унизанные перстнями, теребили золоченые пуговицы. Жирный двойной подбородок колыхнулся на бочкообразной груди .
— Несомненно, наглеца надо посадить на кол, — согласился он с Бранеславом. — Но и оставлять дело не след. Нужно подослать верных людей к вашему брату. Пусть выяснят, что Олег замышляет .
— Пожалуй, ты прав, — Ярополк и сам считал, что дело нечисто .
Возможно, кто-то нарочно настраивает их друг против друга. Древлянам палец в рот не клади, еще помнят о прежних вольницах. Зверская казнь деда — князя Игоря не забыта .
— Юноша мог прельститься коварными речами, — издалека начал Блуд. — Вам нужно взять дружину и вычистить этот гадюшник. Олега же стоит вразумить, пока не поднял против вас народ .
— Ты читаешь мои мысли …
В 10 веке князь стоял во главе Руси. У него самая большая дружина, может созывать ополчение, а раз в год — взимать налоги. Но родовые общины еще сохранялись во многих местах, где глава является патриархом и родоначальником. Он волен отказаться от защиты, но тогда нагрянут лихие молодцы. В первую очередь, власть — сила, которая стоит за тобой. Но и у бояр тоже есть воины. Большинство принадлежат разным родам, блюдут свои интересы.  Есть очень богатые, способные снарядить целое войско. Они формально подчиняются выбранному вождю — князю. Святослава поддерживали Свенельд и Асмунд, так как они были обязаны еще Игорю своим положением. В трудный момент они не предали младого княжича. Вместе мы сила, а по отдельности — ничто. Распад   СССР это доказал .
— Довольно философии! — Ярополк нетерпеливо взмахнул руками, как лебедь крыльями. — К брату направится мой духовник — отец Феодосий, а в сопровождении боярин Бранеслав .
Писарь, присутствовавший при этом важном событии, приготовил перо и тонкий кусок бересты. На коре дерева обычно писали короткие послания, указания приказчикам. Большинство, конечно, безграмотно, но уже строятся монастыри, привезены книги. Священники просвещают народ .
Они находились в узком дворике, где всегда несут службу опытные гридни. Палач шумно плескался в  бочке с водой. Невысокий и приземистый, он походил на гнома, вылезшего из пещеры. За версту разило крепким потом. Пропустив князя вперед, Бранеслав потеснил Блуда в сторону. Тот зло скрипнул зубами, но против грубости не поспоришь. Князь набирает силы, как раз из таких крепких молодчиков .
Воевода Свенельд остался не у дел. Он сильно постарел. Сверкает голой лысиной макушка. Прощальная тризна над сыном сделала его еще более худым и желчным. Свенельду уже далеко за 60, но сам спрыгнул с седла, не дожидаясь подмоги отроков.  Впрочем, воины его тоже не мальчики. Суровые лица словно вырезаны из грубого дерева, прокаленного на солнце и продуваемого всеми ветрами. Уверенные в своих силах, смотрят на всех свысока. Дружинники князя Ярополка косятся с завистью. Ни у кого нет столь дорогой экипировки .
Красные плащи покрывают золоченые и серебряные латы. В рукояти мечей вставлены драгоценные камни. Ножны из лучшей кожи расшиты устрашающими рунами. О качестве стали и говорить нечего. Многие подозревали Свенельда в сговоре с печенежским ханом Курей, который коварно покончил со Святославом. Злые языки болтают всякое .
Ярополк лично вышел встречать воеводу, показывая свое уважение. За спиной угрюмо маячил, скрестив медвежьи руки, Бранеслав, по бокам встали нарядные юноши. Любопытный Волчий Хвост притаился, не рискуя показаться на глаза. Он не забыл свою оплошность. Приблизились несколько бояр, возглавляемых Блудом. Тот затеял какую-то каверзу .
— Сынок! — Свенельд обнял князя, показывая, что не держит зла. — За справедливостью я к тебе приехал. Брат твой урезал мой надел, ополчился на меня. Урезонь Олега, пока не взялись за мечи. Люта — первенца моего сгубили !
Старый воевода был потрясен до глубины души. При князе Святославе никто не смел и пикнуть. Скорый на расправу, он навел железный порядок. Древлянские вожди вынужденно отдавали своих храбрецов в дружину. Многие возвращались с богатой добычей и становились ярыми сторонниками князя. Ярополк, к сожалению, не пользовался таким авторитетом. К тому же, он христианин, а в дремучих лесах до сих пор поклоняются идолам. Многие волхвы сбежали туда. Хотя, официально их еще не притесняли .
— Друг отца моего, разве у тебя не достаточно сил, чтобы обличить виновных? — юный князь не ожидал, что решительный воевода приедет за помощью .
— У меня достаточно сил, чтобы осадить Овруч, но я не хочу ссориться с тобой, — Свенельд не опасался открытого противостояния, но боялся ослабить Родину. — Я чту Святослава, а ты мне, как сын .
5.
Он говорил искренне, слезы выступили на глазах. Мокрые дорожки побежали по впалым щекам. Подбородок на осунувшемся лице выступал острым клинышком. Ярополк не стал подавать воеводе руку, когда подымались на крыльцо. Воины могли счесть это за оскорбление. Прояви Свенельд слабость и его место займет другой, более молодой и уважаемый муж. Воевода должен водить войска. Впрочем, многие верили в удачу старика, о чем свидетельствовала богатая добыча. Бояре косились ревниво, быть обласканным князем многого стоит. Они не понимали, что Свенельд готов отдать все богатство за молодые годы, вновь ощутить, как разливается по жилам горячая кровь, ветер свистит в волосах. Богатство счастья не приносит, если уже стар и немощен или просто страдаешь недугом. Бранеслав намеревался последовать за князем, но неожиданно один из приезжих ветеранов бросил ему уздечку .
— Позаботься о моем коне, парень !
Зловещие шрамы на лице воина заставили бы любого отступить. Но боярин вскипел от такого хамства. Еще никто не посмел принять его за холопа .
— Засунь овес себе в… — произнес он громко, но не успел закончить фразу, как земля раскололась и ушла из под ног .
Очнулся после хлопков по щекам. Мокрые холодные ладошки сестры теребили лицо, щекотали рыжие волосы. Короткий зеленый сарафан открывал стройные ножки .
— Как вам не стыдно? — Дарина набросилась на воинов, годящихся ей в отцы. — Он же еще совсем ребенок! Ему еще и 17 нет !
— Ну, мы, это… — мужчины смутились. — Мы же не знали .
За обиду над отроком князь мог взыскать. Среди дружинников считается позором драться с новичками .  Какое сопротивление может оказать тот, кто еще крови не нюхал и не получил воинского звания? Отроков может наказывать наставник, давая им задания, но не бить прилюдно. Будущий соратник может затаить обиду и воткнуть меч в спину .
— Зачем ты солгала? — недоуменно спросил Бранеслав .
— Это воинская хитрость, — довольно улыбнулась сестра. — Наконец-то, ты получил по заслугам !
— Ах, ты! — он попытался схватить негодницу, но оказался еще слишком слаб .
— Нечего бока отлеживать. Видел бы твой позор отец !
Бранеслав виновато опустил глаза. Ему не нравилось, когда его в чем-то винили. Старшие братья относились снисходительно. Уставшие после походов, они больше расслаблялись, редко допуская во взрослую компанию. Детство тянулось очень долго из-за отсутствия телевизионной пропаганды и образования. С другой стороны, люди были чище и проще, не развращенные. Семьи из-за этого дружные и большие .
— Я еду с тобой, — Дарина решительно расстелила на столе легкую кольчугу .
Среднего роста и сложения, рядом с братом она казалась миниатюрной. Достаточно сильная и гибкая, она могла заткнуть за пояс любого отрока. Конечно, с воинами ей не тягаться. Дарина порой жалела, что не родилась мальчишкой .
— Без тебя управимся, — проворчал недовольно Бранеслав. — Девка с воза — кобыле легче .
— Не волнуйся, меня никто не узнает — спрячу волосы под шлем .
Бранеслав не стал спорить. Он уже начал привыкать   к тяжести железа, но во двор носа не казал. День выдался жарким. В деревянном тереме прохладно .  Толстые половицы легко удерживают его могучие телеса. Он вздрогнул, когда дверь с треском распахнулась и ворвалась негодующая женщина, с роскошными черными волосами и слегка раскосыми глазами. Косы толщиной с кулак, чувствуется примесь хазарской крови. Но одета, как славянка, в нарядную красную поневу, с серебряными тесемками .
— В чем дело? — Бранеслав впервые ее видел .
— Ваш человек забрался в винный погреб и никого туда не пускает, — от бархатного грудного голоса у молодца поползли по телу мурашки. — Я не позвала гридней, потому что не хочу греха на душу .
— Неужто, Бражко напился? А ведь тиун предупреждал! — сообразила Дарина. — Веди скорее !
Та с сомнением окинула ее смазливое личико. Имеет-ли право отдавать приказы? Юное тело вызывало зависть у опытной женщины. Боярин произвел впечатление. Рыхлость с возрастом пройдет и станет сильным мужчиной и защитником. Простодушное широкое лицо располагает. Не слишком умным и неискушенным мужем можно вертеть, как наперстком. Невольницей вызволенная из плена, маленькая девочка выросла при княгине Ольге и не помнила родню. Она хотела удачно выйти замуж или, как подруга Малуша, стать ключницей и стелить знатным мужам. Малуша даже родила Святославу сына — Владимира .
Князь не сомневался, что первенец вырастет воином и попросил друга Добрыню пествовать мальца. Мальчик очень рано научился сидеть в седле и освоил воинскую науку. Святослав отправил Добрыню в Новгород за: пополнением воинов, обсудить пошлины, ввоз и вывоз сырья. Хочу напомнить, что земли в Новгороде скудные. Зерно и муку везли с Юга Руси. Север же славен рыбой и пушниной. Князь был опытным политиком и умело расширял свое влияние, завоевывая доверие бояр. Он не скупился на добычу. А как иначе покорить Болгарию ?
Бранеслав шумно дышал, жадно вдыхая аромат волос красивой женщины. Он раньше не встречал таких шикарных и ухоженных служанок. Ее стройная, как пальма, фигура нарочно виляла бедрами, разжигая страсть. Дарина ткнула острым локтем. Ей ничего не разглядеть кроме широкого зада, простите, спины брата. Последний топал, как слон. Они спустились вниз, в приятную прохладу, где узкие стены. Пучками торчит мох, а стена почернела от времени и сырости. Двери в погреб оказались закрыты .
— А, че это вы здесь делаете? — из темноты выдвинулась мрачная тень, и женщина взвизгнула и прижалась к широкой груди богатыря .
— Сейчас, как дам в рыло!- угрожающе замахнулся Бранеслав, довольный прикосновением нежного тела .
— Хозяин, это же — я! — Пострел, облепленный паутиной, угодливо поклонился .
— Что ты здесь забыл? — строго спросила недоверчивая Дарина .
— Да, дядька Бражко велел выбрать лучший бочонок вина. Пока только пробу снимаем …
Навстречу неслась удалая песня. Дарина поморщилась от медвежьего рева. Гридя навалился на брата, с кувшином в одной руке. Из бочки вынута затычка. Красная струя хлещет Бражко в рот, липкое заливает грудь. Воин захлебывался, пытаясь встать, а добровольные помощники гогочут. Пострел поспешно оттащил за ноги. Ругаясь, в темноте искали затычку. Бранеслав попытался перевернуть бочонок, но его сил не хватило. Рыкнул на братьев и вместе справились .
— Вытаскивайте этого придурка !
Они неуклюже подхватили распластавшегося пропойцу. Гридю слегка покачивало. Дарина укоризненно фыркнула, так и хотелось дать пинка, да побоялась ногу отбить. Помощница тиуна оказалась довольна, проверив, что не добрались до дорогих вин. Все благополучно закончилось. Она поблагодарила боярина жарким поцелуем, намекая, что не прочь задержаться .
Утром Бражко выглядел бледным и похудевшим. Чернели под глазами круги. Руки дрожали, когда затягивал подпругу. Он старался не встречаться с глазами отроков. За версту разило винным духом. Прохожие морщились, когда вывел коня на мостовую. Он задерживал отряд. Отец Феодосий перебирал четки, уверенно держался в седле. Ему не впервой путешествовать. Свой по крови, он принял крещение в Херсонесе, прекрасно знал языки и занимался торговлей. Случился шторм и он потерял много  товара. В эту минуту отец Феодосий и презрел мирские дела. Особенно ему нравилось рассказывать историю праведного Иова .
— Покрепче нас Иов на ногах стоял. Караванов у него немерено, семья надежная, связи — ничто не спасло от разорения, — повествовал Феодосий с горечью. — Хорошо жил, усадьба — богаче княжеского терема! Сады, виноградники — усе сгорело...
— Не тем богам кланялся, — важно заметил Блуд, тучный живот свисает через седло .
— Если бы, но нет! Коварный враг рода человеческого хотел его погибели, желал утащить в подземный мир, — священник наставительно воздел палец. — Не мог этого сделать, пока праведник не отрекется от Господа. Иов страдал, все его бросили в нищите. Страшная болезнь одолевала его. Но нашел силы бороться и не предал Творца. И богатство вернулось, слаще прежнего зажил, как сыр в масле .
— Пожалуй, я тоже присягну Христу, — задумался Блуд, глазки алчно заблестели. — Что для этого нужно, жрец ?
— Ты так и не понял, что все богатство мира — ничто, по сравнению с милостью Господа .
— А-а! — Бранеслав просветлел лицом. — Если наградит, то уж наградит! Не захочет — и князю ничего не обломиться .
Сестра посмотрела на него, как на идиота. Отроки же молчали — берегли силы, с завистью косились на здоровенных амбалов воеводы. У каждого есть кони и доброе оружие. Ратники Свенельда всегда обуты и одеты, на жалование никогда не скупиться. Еще князь Игорь, дед Святослава, завидовал удачливому мужу .
Дарина больше присматривалась к духовнику князя. Его внешность заставляла желать лучшего. Отказавшись от богатства, он носил залатанную серую одежду, похожую на мешковину. Дряблое худое тело иссушено постом. На голове залысины, а высокий лоб прорезали морщины. Лишь в глазах светился разум. Он умел излагать учения веры доступным языком, удачно подбирая слова .
Постепенно Бражко светлел лицом. Легкий ветерок привел его в чувство. Тело привычно покачивалось в седле. Что решит боярин, то и ладно. В старину воины редко уходили на покой и заводили семью. Бражко — не простой ополченец, а гридень в грозной дружине князя Святослава. Ветеран не жалел о прошлом. Жить надо ярко, как горит свеча, иначе нечего будет вспомнить. Запах скошенной травы резал ноздри .
— Как служба у князя? — спросил масляным голосом боярин Блуд. — Сейчас редко встретишь столь славных воинов. Твой род, наверное, не уступает рюриковичам ?
— Ага! — польщенный, Бранеслав глупо улыбался, а заплывшее лицо собеседника уже не казалось таким противным .
Дело в том, что князей выбирали среди лучших вождей. История помнит, что так князь Олег сумел объединить племена и подчинить своей воле. Также он захватил Киев, принадлежащий Аскольду и Диру. Лишь поредевшие дубравы хранили тайну борьбы славянских родов. Золотистые лучи прорезали листву, а корни — широкую вытоптанную тропу. Люди не любят ездить окольными путями. Траве пришлось потесниться. Вьется настырная мошкара в тени кустов. Овод облепил морды коней .
Бранеслав закашлялся, заглотив наживку. Званко с Дариной переглянулись, пряча усмешку. Руки их встретились. Отроки все замечали, но завидовали молча — берегли силы. Отец Феодосий увлеченно рассказывал о монастырях, где удалось побывать. Боярин Блуд следил исподлобья, пряча заплывшее лицо в тени. Он изнемогал от жары больше, чем быки-телохранители, навешавшие на себя гору железа. Все они крупные, как на подбор, но неуклюжие, как качки, обделенные природной гибкостью и хищной сноровкой боксеров-профессионалов .
Воины держались обособленно и позади, прикрывая тыл. Они подали коней назад, когда с треском рухнул огромный дуб, толщиной в два обхвата. Упал он легко, словно изъеденный насекомыми. Сухие ветки с треском сломались. Ободранный ствол зияет пустотами. Лошадка отца Феодосия вырвалась вперед. Ей едва не прищемило хвост. Отроки опасливо замерли у обочины .
— Прогнило все на сквозь! — Блуд брезгливо потыкал пальцем в павшего великана .
— Ага! — согласно закивал Бранеслав. — Хорошо, что прическу не испортило !
Он глупо загоготал, а Дубыня с Гридей поддержали. Дарина повертела пальцем у виска и презрительно фыркнула. Дураков с легкостью могло покалечить. Бражко задержался, заподозрив неладное. Уж слишком вовремя упал исполин. Пустоты внутри, словно нарочно, выдолблены. Кому понадобился столь бесполезный и кропотливый труд ?
— Дядька, ты обещал научить бороться, — прогудел на ухо Бранеслав. — Что, муравьев никогда не видел ?
— Да, здесь лучше не задерживаться, пока еще что-нибудь на голову не упало, — посоветовал Званко .
Боярин Блуд нетерпеливо ждал. Хотя до Овруча недалеко, два конных перехода, но отряд двигается медленно, из-за жары прячась в тени рощи. Везде следы пребывания человека. Вырублены целые просеки, торчат колеи от колес. Юг Руси заселен, конечно, густо из-за плодородной земли. На Западе еще меньше свободного места. Все рвутся захватить наши земли, завладеть ресурсами .
В полдень устроили привал. Пока Блуд переводил дух, Бражко не забывал слегка погонять отроков. Напоминал, что воин не должен в походе расслабляться. Он был удивлен, что боярин сам вызвался участвовать. Они сошлись. Бранеслав широко расставил ноги. Пятки щекотала мягкая трава. Оба в одних портках. Отроки и воины Блуда с уважением косились на рельефный торс ветерана. С боков молодого боярина свисают валики жира, живот бесстыдно белый, густая поросль волос на груди .
Бражко сперва учил, как не ловиться на простые захваты и удерживать равновесие. Силы боярину не занимать. Он выстоит перед натиском, если не будет торопиться. Пестун оказался удивлен его успехами. Из неуклюжих тяжеловесов получаются хорошие борцы. Огромная масса и природная мощь давали юному богатырю преимущество. Он с легкостью задавил Званко в медвежьих объятиях. Остальные отроки не решались выступить против такой горы .
— А с нами? — Гридя решил взять реванш за прошлый проигрыш .
Бранеслав (часть 3).
1 .
— Давай! — боярин охотно согласился совладать с двумя .
Он подхватил Гридю за ногу и опрокинул, как пустое корыто. Дубыня уцепился сзади. Бранеслав наклонился, и тот перелетел через голову. Парень не растерялся и попытался подняться, но подставил шею под захват. Боярин медленно дожал его. Гридя же с трудом поднялся, потирая бок, хотя упал-то он на задницу, как ехидно заметила Дарина. Бражко удовлетворенно качал головой. Грубая сила в борьбе значит многое — это ведь не фехтование, где все на скорости .
Отец Феодосий не возражал, что выпустили пар. Он понимал, что не все могут поститься и бить поклоны. Каждый человек выполняет свою работу. Воин должен питаться мясом, чтобы быть сильным. У боярина могучая плоть компенсирует недостаток ума. Бранеслав горделиво хлопал себя по бицепсам. От него за версту разило крепким потом. Но священник даже не поморщился, когда продолжили путь. Блуд намеревался остановиться в богатом селе, в доме у старосты. Он любил удобства, когда пятки чешут дворовые девки. Нет, на их честь он не покушался — возраст не тот .
Отец Феодосий рассказывал о создании рая и первых людей. Отроки слушали о беспечной жизни Адама. Они догадывались, что мир не мог возникнуть просто так. Славяне считали, что мир сотворил Род. Но священник уел: Род — это всего лишь родители, предки, а что было до них? Никто не привык заглядывать так далеко .
— А в раю девки есть? — грубо встрял Гридя. — А пиво ?
Феодосий замолчал, задумался. Людям трудно объяснить, что тело — всего лишь треть человека. Есть еще душа и дух. Каким-то образом они взаимодействуют. Адам жил 900 лет, что невозможно без бессмертного духа .
— Человек в раю не испытывал нужды, — ответил священник уклончиво. — Ему принадлежал весь мир. А к чему стремишься ты, только пожрать и выпить? Живешь как скот и умрешь, как скот. Вечную жизнь обретут лишь те, кто стремится к этому. Вот князя Святослава не забудут. Его чаяния, надежды и мечты воплотят потомки .
У Бражко уши вяли от патриотического бреда, но он благоразумно помалкивал. Молодежь должна видеть перед собой четкие идеалы. Если не радеть о Родине, о ней позаботятся иностранцы и евреи-ростовщики. Германские рыцари давно неровно дышат .
Богатое село обосновалось возле широкой реки — Тетерев, обильной птицей и рыбой. В зарослях камышей полно уток и диких гусей. На воде мутная пленка, постепенно обмелеет и превратиться в болото. Пока же местные успешно ставят сети и силки. Скот пасется на просторном лугу, тянутся поля. Бранеславу захотелось заорать славную песню о Руси, но побоялся, что не так поймут .
— Неплохо живут людишки! — довольно потирал влажные пухлые ладошки Блуд .
Его наемники весело переглядывались. Сегодня можно потискать девок, задирать деревенских увальней. Под присмотром жреца как-то неуютно, словно чужой бог смотрит его глазами. Христианство приживалось постепенно, вытесняя язычество, ибо оно давало более высокий смысл жизни. Возможно, именно этим покорило сердца людей. Покорило тем, что дало надежду на новую жизнь, а не скотское существование .
— Ну, отец Феодосий, хватит уже этих занудных речей, — недовольно проворчал Бранеслав. — Нам бы чего-нибудь проще, вроде жареного гуся, заправленного гречей .
Отроки согласно забарабанили ложками по столу, заставив Дарину поморщиться от грохота. Званко, потянувшийся было к своей, тяжело вздохнул. Близкие отношения с девушкой накладывали ряд обязательств. Гридя нахально скалился, хотя в глубине души завидовал. Он далеко не красавец. Широкое плоское лицо с большим носом больше походило на кабанье рыло, все в оспинах, словно поклеванное воронами. Вот брат чист лицом и светел .
На Руси принято жить большими семьями, поэтому и дома строили просторные — вытянутые, до 10 комнат. Жены, своячницы, бабки — все приглядывали за маленькими детьми, коих целая орава. Мужчины занимались тяжелой работой, постепенно впрягая в нее парубков. Отроковицы сами шили приданное, помогали матерям по хозяйству. Другое дело, что не было строгого расписания, никто никого не торопил выполнять норму. В целом свободы было больше. Земля богата, а княжьи поборники много не возьмут. Русь еще не раздробилась на множество удельных точек, как это случилось перед нашествием татар. Среди рюриковичей не было единства, за что и поплатились .
Хозяйка, худая и жилистая — женщина болезненного вида, с горечью следила, как тают запасы. Дочери, напротив, улыбались парням. Может, кто из воинов возьмет в жены. В родном селе уже все наскучило. Каждая, в глубине души, мечтает о принце на белом коне. Званко получил затрещину от Дарины, когда невольно загляделся на круглые полушария самой откровенной .
Боярину перепало меньше внимания. Его огромные кулаки внушали опасение, вдруг окажется вспыльчивым. Заглядывали вдовы и любопытные кумушки. Приезд важных гостей — большая редкость. Всем хочется узнать новости. Особенно заискивали перед важным Блудом. Блестит золотая гривна на морщинистой шее. Весь он заплыл жиром. Дородность на Руси в большом почете .
Следует заметить, что золотые монеты привозили, в основном, из походов. Деньги (теньге) появились после 12 века. До этого царил натуральный обмен. Резаны — кусочки драгоценных металлов в ходу у купцов, а у простого люда — меха и изделия кузнецов. Пример: на обычный топор можно поменять козу. Богатые властные люди показывали свой статус, таская целые связки на шее. Новые русские продолжают хвастаться тяжелыми золотыми цепями .
— Скучен день до вечера, если кушать нечего! — Блуд, на правах старшего, разорвал руками домашнего гуся .
Бранеслав удивленно косился в сторону Блуда, поражаясь его немалому аппетиту. Верно в народе говорят: на халяву и лук сладким покажется! Среднего росточка, боярин круглый, как репа. Он хватал руками, по подбородку стекал жир. Дарина ни за что бы не стала есть гуся, к которому притрагивался. Отрокам, конечно, вынесли во двор в общем котле. Каждый должен знать свое место .
Бражко ел мало и настороженно осматривался. В Болгарии привык, что местные бьют из-за угла, выскакивают из неприметных клетей. Народ там чуть поуже в плечах, воины рослые и сухопарые. Вот князь Святослав был широк в плечах и крепок. Званко перехватил его взгляд, подобрался и вздрогнул, когда шаловливая ножка девушки коснулась его паха. Дарина многообещающе повела густыми ресницами .
— Что, уже? — юноша не ожидал, что так быстро растопит ее сердце .
— Доедай! — Блуд подвинул Бранеславу остатки на блюде .
Не брезгливый, богатырь захрустел, перемалывая жилистые кости .
— Настоящая птица — вся жесткая. Мягким бывает только говяжье мясо, — пояснил староста. — Я скотину уже года держу .
-Еще бы корову доить поучил, — проворчал Блуд .
К крестьянам он относился с пренебрежением. Они всего лишь овцы, с которых нужно стричь шерсть. Бражко злорадно видел, как тот отдувается, с трудом поднимаясь из-за стола. Боярина поддерживали под руки. Сколько еще протянет такая развалина? Сосуды на ногах затекли, передвигает ими с трудом, а ведь ровесник ветерану. Последний не утратил с годами юношескую гибкость и легкость на подъем. Такие мужчины и в 50 лет выглядят привлекательно в глазах женщин. То-то кумушки переглядываются и шепчутся за спиной .
Бранеслав хлопнул по спине, обидно гоготнув. Женщины уже давно утратили молодость, растолстели, как коряги. Лица у всех обветренные. Щеки вымазаны свеклой для яркости. Голые пятки потрескались. Ветеран скривился, вспомнив ласковых холопок, освобожденных из плена. Можно ведь было выбрать любую, но в Болгарии надеялся найти еще краше. Святослав хотел построить пару крепостей и укрепиться. Верно говорят: жадность до добра не доводит .
— Как прекрасен этот мир — посмотри! — гнусаво пропел Пострел, рассовывая по карманам, что удалось спереть со стола .
Он не гнушался даже корочкой хлеба. В дороге очистит от соринок и сожрет. Он привык постоянно что-то грызть, словно кролик. Еще негодник решил проследить за сладкой парочкой. Конечно, его интересовала Дарина. Подглядывать за голыми девками одно удовольствие, когда тебе 16 лет. Но Пострел выглядел моложе, слишком уж мелкий в кости, хотя и ловок, как кошка. Бранеслав не обращал на него внимания, считая ниже своего достоинства. Он больше посмеивался над выходками проказника .
Однажды Пострел обрезал козлиную бороду и привязал к своей чушке. Выдавая себя за волхва, потешно ковылял, опираясь на копье. Налил «случайно» воды одному из отроков в сапоги, другому — приколотил лапти к полу. Еще подкинул полевую мышь в пустой котел, раскрутил ее, и хвостатая вертелась, как юла. Обычно Пострел пережидал, когда все успокоятся и только тогда появлялся на глаза. Вот и сейчас что-то задумал, коварные искры плясали в глазах .
— Не вздумай чего! — пригрозил, на всякий случай, боярин .
Он не хотел, чтобы над ним кто-то смеялся, а остальных не жалко. Откинувшись на полатях, захрапел, до людской суеты ему не было дела .
— И это богатыри? — скривился один из работников старосты, черноволосый и чернобородый .
Высокий и жилистый, как ремень, он проследовал в одну из клетей. Никто не обратил внимания на постороннего. Запоминать всех местных Бражко не собирался. Незнакомец не выглядел воином. Ветеран откровенно скучал. Он не мог привыкнуть к мирной жизни. Во сне часто находился посреди горящего поля, щедро залитого чужой кровью. Бранный крик стоял в ушах, громкий треск столкнувшихся щитов, злобное карканье черных вестников смерти. Бражко часто просыпался в поту, хватаясь за рукоять сабли, которую привык ласкать, как женщину. Еще он продолжал жить прошлым, которое тянуло за собой в могилу .
— Эй, боярин, вставай! — суетливо ворвался Пострел, глаза горели лихорадочным блеском .
— Чего еще? — недовольно проворчал Бранеслав, поленившись дать подзатыльник .
— Тут, Молодар хочет с тобою побороться. Хвастается, что с легкостью на лопатки уложит .
— Меня? — богатырь рывком поднялся и затопал следом .
Бражко окинул наемника опытным взглядом. Молодар был коротконогим и длинноруким, как обезьяна, чувствуется примесь степняцких корней. Длинные черные усы свисали с массивного подбородка. Нос сломан в нескольких местах и потому кривой. Конечно, он намного ниже боярина, зато легче поднырнуть вниз, зайти за спину. Черные холодные глаза убийцы готовы сожрать живьем. Пожалуй, степняк, единственный из всех, не уступает Бражко опытом .
— Что будем ставить в заклад? — сунулся Пострел. — Чур, кто проиграет — поимеет козу !
— Я тебя сам поимею! — замахнулся Молодар .
— Я пошутил, — подросток проворно отпрыгнул, готовый дать деру .
Поодаль маячили дружки наемника и несколько отроков. Званко с Дариной нигде не было видно. Бражко не сомневался, что сумеют за себя постоять. Он не знал, сможет-ли боярин победить. Опыт играл против молодости и силы. Шансы на победу равны. Конечно, есть ярмарочные силачи, которые этим занимаются профессионально, но воинская школа тоже многое дает. Княжичей хорошо обучали. Но Бражко понимал, что одиночные поединки не делают из них опытных полководцев. Святослав был прирожденным лидером и мог воодушевить людей .
Молодар пригнулся к земле, готовясь к броску — проходу в ноги. Бранеслав из той породы людей, которые одарены огромной силой. Я знал одного такого парня. Он занял второе место в армрестлинге, хотя никогда не посещал спортзалов. Руки у него толщиной с бедро человека. Сейчас он заплыл жиром и двигается с трудом. Вот к чему приводят вредные привычки !
Боярину же повезло, никто не запрещает заниматься своим делом. Он благодушно жевал соломинку и пропустил сигнал к схватке. Впрочем, Молодара это не спасло. Он не выдержал огромной тяжести, что навалилась на плечи. Воин просто переоценил свои силы. Степняк скрежетал зубами от злости. Как всякого мужчину, его злила чужая стать и превосходство. Он предложил кулачный поединок. Последний отличался от современного бокса тем, что нельзя уродовать лицо. Разрешалось бить по туловищу, в лоб и подсечки. Ногами наносились встречные удары стопой .
Бранеслав важно задумался. Его всячески подбадривали и уговаривали, желая интересного зрелища. Конечно, с холодным оружием у него шансов гораздо меньше. А выйти на кулачки он ничем не рискует .
2.
«Что за бред сотворил автор ?» — спросите вы. -«Неужели в Древней Руси все занимались мордобоем ?» Конечно, нет! Но мой роман о суровом мире воинов, где главный герой всего лишь первый среди равных. Люди отвечали за свои поступки, а долг и честь не были пустыми словами. На начальных этапах в воинской среде царила жесткая конкуренция. Слабые отсеивались сразу же. В 21 веке больше доверяют ветеранам, отслужившим больше 5 лет. С ними заключают контракты. В этом нет ничего нового, что отбирают более крепких и подготовленных. Гораздо эффективнее естественный отбор. Когда воинов учат с 10 лет психологически слабых не остается. В бою они встречаются с противником лицом к лицу, не боятся пролитой крови. В жизни бойца нет романтики. Единственное место, где может расслабиться — семья и дом. Лишь любовь удерживает человека в этом мире. Если ты никому не нужен, то и жить незачем .
Бранеслав, несмотря на толстокожесть, чувствовал затаенную зависть и злобу противника. Мужчины всегда меряются шириной плеч  и бицепсами. Сломанный кривой нос выдавал в Молодаре задиру. Поднырнув вниз, последний  быстро провел серию ударов, переводя с живота на голову. Это был его любимый прием, который используют все низкорослые боксеры. Я часто так действовал в учебных поединках. Бранеслав устоял потому, что превосходил соперника по массе. Пробить его оказалось невероятно трудно. Он пошатнулся и едва не стащил штаны с задиры. Ощутимо получив в скулу, богатырь взревел и отмахнулся не глядя. Молодар отлетел после грубого тычка. Рука у боярина тяжелая, но не хватало скорости и правильного исполнения для чистого удара. Этим нередко грешат неуклюжие тяжеловесы. Я думаю, Тайсон одержал множество побед, потому что умел правильно бить. Однако, Молодар не скоро поднялся с земли .
— Победа! — восторженно закричал Пострел. — Гони резан, Пузан !
— Ах, ты малявка! — огромный наемник лениво взмахнул рукой, отгоняя верткого плута .
Он уже жалел о кусочке серебра, который поставил не на того. Здоровый малый и сам не понимал, как отрок сумел его уговорить. Гридя же довольно кивнул, принимая. По молчаливому договору он решил защищать Пострела, а тот в благодарность что-нибудь раздобудет. Бражко же облегченно вздохнул, в глазах застыло удивление. Он не ожидал, что боярин окажется настолько крепок. Молодар досадливо отпихнул товарищей, которые помогли подняться. Выражение его лица не сулило ничего хорошего. Рука шарила по пустому поясу. Пролитая кровь означает вражду, не зря на время снял. Промочив горло, он отвернулся, не желая тратить время на пустые разговоры .
— Главное — богатырский удар! Замахнулся, как следует...- горделиво объяснял отрокам Бранеслав. — Да, подайте мне воды! Я угорел !
Кто-то торопливо ринулся к крыльцу и с криком отпрянул. Опередив всех, Бражко склонился над скорчившейся фигурой священника. Алые капли оросили доски. Глубокие раны нанесены длинным и острым ножом. Таким удобно орудовать в тесном помещении. Бедолагу быстро перенесли на дощатый пол двора. Ветеран сноровисто перетянул раны, промыв их водой .
— Что встали ?! — рявкнул он на отроков. — Обыскать дом, найти убийцу !
Под впечатлением командного рыка, Бранеслав рванулся исполнять. Косяк затрещал, столкнувшись с крепким плечом. Он шумно и тяжело дышал, тяжелый взгляд не сулил пощады. Отроки старались держаться на почтительном расстоянии. Сообразительный Пострел понимал, что преступник не дурак — ищи ветра в поле. Он благоразумно помалкивал, раз возник лишний повод поживиться. На стуле висел пояс с серебряной бляхой. Плут незаметно стянул его и засунул под рубаху .
— Что вам надо? Убирайтесь отсюда! — боярин Блуд был в ярости .
Рядом с ним мелькало розовое сочное тело молодой селянки. На его фоне дряблая кожа уважаемого мужа смотрелась отвратительно. Бранеслав впал в ступор, пораженный открывшейся картиной. Отроки с трудом его оттащили. Втягивая головы в плечи, они узнали много новых выражений, весьма нелестных. Когда они гурьбой хлынули на крыльцо, Бражко успокоился и уже успел послать за знахарем .
Отец Феодосий находился в сознании. Он успел запомнить, что тать был черный, как цыган. Слабость от потери крови притупляла боль. Ветеран, на правах старшего, подключил к поискам людей Блуда. Молодар скрипел зубами, но вынужденно подчинился. Назвался груздем — полезай в кузов! На данном этапе они в одной упряжке. Для Бранеслава поимка чернобородого стала хорошим поводом поглазеть на девок. Предусмотрительные мамаши успели спрятать их от жадных молодецких рук. Тут уже ему ничего не обломилось. Пока ребята забавлялись, опытная женщина сумела остановить кровь. Она дала отвар из трав, который усыпил больного. Феодосий нуждался в прохладе и покое. Бражко остался доволен. Ему встречались люди, способные вылечить человека одним прикосновением. Очень легко определить шарлатанов. Человек, которому достался дар от Бога, никогда не попросит денег. Запомните это, дорогие друзья! 
— Что же нам делать? — Бранеслав вернулся расстроенный, что не удалось познакомиться с местными красотками .
Поимка негодяя волновала его в последнюю очередь. Он с завистью косился на румяную душечку, прильнувшую к боярину Блуду. Сменив гнев на милость, тот решил разобраться в ситуации. Сквозь распахнутый халат свисали складки на животе. Ноги кажутся тонкими спичками, а руки еще не утратили крепость. Он пока не забыл, как стоять в строю, но расслабился и размяк от вседозволенности. Девчонке, скорее всего, нужны богатые подарки, а не сам боярин .
— Что случилось? Почему грустим? — прощебетала весело Дарина, держа Званко за руку .
На влюбленную парочку посмотрели, как на предателей. Званко застеснялся и убрал руки за спину. Бранеслав держал морду кирпичом, а нос — по ветру. Конечно, его внешность грубовата, но внутри золотое сердце бьется и бьется. Так о себе думал боярин. Он не понимал, что девчонки находят в худощавых и бледных парнях. Возможно, испытывают чувство жалости, принимая за любовь ?
— Мы должны продолжить путь, — Блуд настроился решительно. — Князь доверил нам важное поручение и мы не можем его подвести! Пускай впереди подстерегают опасности: злобные твари из бездны, лазутчики, вражеские отряды, нечисть...
По мере перечисления лица людей начали мрачнеть. Кто-то истово крестился. Отроки, не участвующие в сражениях, заметно нервничали, руки подрагивали. У невозмутимого Бранеслава вытянулось лицо. На трудновыполнимый квест он не подписывался. Еще не хватало героически погибнуть. Румяное лицо посерело. Даже Дарина проглотила свой язвительный язычок .
— Многие из нас не вернутся, но оставшиеся — единицы донесут светоч истинного мужества и героизма! — завершил пламенную речь боярин .
— А, по-моему, какой-то глупый сюжет получается, — голос Званко дрожал от возмущения, как натянутая струна. — Сначала мы ехали в Киев, а сейчас нас послали еще дальше. А смысл ?
— Ты не переживай, — утешил воспитанника Бражко. — Добро победит в перспективе, в отдаленном светлом будущем .
В 10 веке долг и честь не были пустыми словами. Бранеслав хотел занять высокий пост при молодом князе. Его интересовали не богатство и слава, а — девки и ощущение превосходства над другими. Богатырь считал: чем выше чин, тем крепче будут любить. Поначалу ему не везло. Темноволосая роскошная женщина, с которой успел познакомиться в детинце, не торопилась растаять в крепких объятиях .
Наставник был всерьез обеспокоен. Он до конца не доверял Блуду и не уважал подлых людей. Как заплывший кусок жира смог получить столь важную должность, не обладая качествами лидера? Хороший воевода — отец и наставник солдат, во всем должен показывать пример. Тренеры боксеров всегда работают с подопечными на «лапах», отмечая сильные и слабые стороны, возможные ошибки. Ветеран старался найти выгоду боярина в столь сомнительном предприятии .
Осень подкралась незаметно для всех. Честно говоря, многие авторы к середине романа забывают, какое царит время года.  Когда желтые листья стали кружиться в воздухе, Бранеслав недоверчиво вскинул голову вверх. Свинья смотрит на небо один раз в жизни, когда ее смолят. Наш герой относился к такой категории людей. Красота родного края, как и чужого, его мало волновала .
Осиновый бор, встреченный на пути, казался серым и неприветливым. В глубине чащи ютились пихты. Отроки втянули головы в плечи, когда сверху потихоньку закапало. Тусклые свинцовые тучи наползали одним фронтом. Невыносимая тяжесть сковала плечи Бражко, давали о себе знать старые раны. Святослав не испытывал нужды в добровольцах, ведь стоимость добычи все окупала. За один удачный поход можно скопить на небольшое хозяйство .
Опытные воины ценились высоко. Сам напрашивается вывод: элита бойцов занимала главные роли в управлении государством. Как только к власти пришли: купцы, ростовщики, чиновники, наша страна потеряла былое могущество и из империи превратилась в колонию Запада. Это очень просто доказать, поскольку нам навязывают чужую культуру, обычаи и язык. Взгляните на этикетки разных продуктов! Экономику всячески ослабляют. Согласитесь, что чиновников проще подкупить, чем воинов, которым нужна сильная держава .
— Мы едем-едем-едем, в далекие края! — пропел довольный Блуд. — Веселые соседи, хорошие друзья! Я дико извиняюсь, но мне нужно отлучиться по нужде. Я вас скоро нагоню .
Наемники поддержали его коня, помогая спуститься с седла. Он звучно рыгнул, живот всколыхнулся. Дарина брезгливо поморщилась и поспешила объехать. В тишине слышалось мерзкое жужжание комара. Шумно сопел Бранеслав. Недовольно прыгала по макушкам деревьев сорока. Бражко настороженно вскинул руку, впереди маячила широкая спина боярина .
— Засада? — Званко напряженно вертел головой .
Более зоркий, он первым увидел затаившиеся силуэты. Перегораживая дорогу, рухнули ветвистые стволы. Одна из верхушек погребла под собою Бранеслава. Животное под ним слабо дрыгало копытом, лошади переломило хребет. Громко завывая, враги выскочили с разных сторон. Первая атака увенчалась успехом. Бражко поспешил соскочить на землю, надеясь организовать круговую оборону. Тут ему попался огромный детина с топором и щитом. Грудь широка, как бочка. Пока он с ревом замахивался, ветеран ткнул в широко распахнутый рот .
— Щиты поднять! Спина к спине! — хрипло выкрикнул последний, огибая поверженного. — Почему опустили копья? Держать !
Правда, в тесноте ими орудовать у отроков получалось плохо. Напуганных, их просто смяли. Хотя нападавших и немного, преимущество на их стороне. Бражко поспешил выручить учеников. С удовольствием отметил, что Званко быстро теснит коренастого крепыша. Но его уверенный натиск быстро иссяк, когда противник отвел удар в сторону и поразил в бок, затем  — плечо. Скорость лишь помогла юноше продержаться некоторое время. Более опытный, противник над ним забавлялся, смакуя момент. Вскоре проткнул и бедро. Слезы боли выступили у Званко на побледневшем лице .
— Допрыгался, сосунок? — злорадство сквозило в безжалостном голосе победителя .
Он резко развернулся и оглушил подкравшуюся Дарину. С девкой еще успеет позабавиться. Званко устало опустился на колени, не способный оказать сопротивления. Его охватило чувство стыда, что наставник борется в одиночку, окруженный с разных сторон. Противник залюбовался, довольно цокнул языком .
Опытный гридень вертелся, как вьюн, успевая опережать врагов. Часто нырял вниз, нанося удар ниже колен, под кольчужную сетку. Бражко распрямлялся, как пружина. Спина уже посечена в нескольких местах, но у него нет глаз на затылке. Он постоянно перемещался. Движение — это жизнь. Текучий, как ртуть, он выводил противников из строя, одного за другим. Качество побеждало количество .
— Сильный боец, — проворчал командир нападавших и двинулся навстречу .
Бражко дышал с трудом, давно не выкладывался по полной. Едкий пот залил глаза. Отбросив испорченный щит в сторону, подобрал короткий меч. Латы не дали погибнуть. Чудом  успевал выворачиваться, и сильные удары обрушились вскользь. Злые глаза противника смотрели сквозь прорези закрытого шлема. Невысокий, но очень крепкий, он внушал опасения. Осторожные и экономные движения свидетельствовали о немалом опыте .
— Гридень князя Святослава! — Бражко устало вскинул руку с мечом .
— Угорский десятник! — сплюнул крепыш .
Внешность его показалось Бражко знакомой, но он выбросил все мысли из головы, приготовившись к короткому рывку. Затяжной бой не выдержать, молодость давно миновала. Это прекрасно понимал свежий противник. Он уверенно переждал первый натиск  и грубым ударом выбил саблю из ослабевших рук. Жесткий пинок по ране в боку заставил Бражко согнуться. Холодная полоска стали опускалась на шею...
3.
— Что произошло? — боярин Блуд потряс Званко за плечо, — Я торопился изо всех сил, но… — он нетерпеливо обернулся к своим людям. — Бегом, скачите за помощью! Да, не стойте же столбом! Помогите раненым !
Последних оказалось немного. Горько рыдал над трупом брата Дубыня. Гридя сопротивлялся отчаянно и ему отрубили ноги, а клевец воткнули в грудь. Только Бражко сумел выровнять счет, но в одиночку не одержал победу. Наемники боярина держались настороженно, пока никто не спешил заниматься мародерством. У всех наготове щиты. Напрасно вслушивались и всматривались в густую чащу. Отправлять погоню — разделить силы Блуд не рискнул. Серьезный и сосредоточенный, он вздрогнул, когда худощавый подросток просительно дернул за рукав .
— Дяденька, а вы боярина будете вытаскивать ?
Пострел проворно поднырнул под ветвистый ствол и обвязал веревкой. Дружно дернули. Бранеслав лежал скрючившись, все лицо залито кровью. Одна рука не естественно вывернута. Он застонал, когда перевернули на живот и стали извлекать из брони. Сельские мужики подоспели нескоро. Осторожные , они спрятались за высокие щиты. На некоторых кожаные доспехи с нашитыми полосками и шлемы. Обороняться русичи всегда умели. Охочих до наших просторов всегда хватало. Враги не скоро поняли, что силой нас не возьмешь и принялись навязывать свою культуру. Первыми были немецкие рыцари, строившие костелы и запрещающие православие .
— Дарина-а-а! — вырывался из цепких рук Званко. — Пустите меня !
— Парень не в себе, — кивнул добровольцам Блуд и обратился к своим. — Вы обыскали разбойников? Чьи они ?
— Вот, — один из наемников протянул ему мечи. — Такое клеймо только у дружинников Олега .
— Это еще ничего не доказывает! — громко провозгласил боярин. — Помалкивай об этом !
Среди мужиков пошел шепот, но возражать старшему не решились. Воины меж собой разберутся. Своя рубашка ближе к телу. Пылкого юношу опоили и он издавал бессвязные звуки. К всеобщему удивлению, Бражко оказался жив. Все в кровоподтеках и ранах, тело походило на один, не заживший, рубец. Ветеран цеплялся за жизнь, словно дикий зверь .
— Истинный гридень Святослава, — признал Блуд с уважением. — Немного вас осталось, скоро закончите землю топтать !
С раздражением боярин подтянул спавшие штаны. Ремешок потерялся в доме у старосты. С презрением посмотрел на, сгорбившегося в поклоне, Пострела. Замухрышка, пожалуй, единственный, кто ничего не потерял. Торчат не чесанные вихры в разные стороны. Блуда больше волновало состояние богатыря. Вырванный из цепких лап смерти, он может стать верным доказательством вероломства древлянских родов. Олега Святославовича тоже рано вычеркивать из списка подозреваемых .
— Хочешь мамке гостинцев привезти? — боярин поманил пальцем щусенка...
— А, де… я? — Бранеслав с трудом оторвал голову от жесткого ложа .
Мутный взор с трудом сфокусировался на длинных роскошных волосах маленькой сиделки. Ее белая понева (длинная ночнушка) четко прорисовывалась в полумраке. Створки узенького оконца оказались прикрыты, можно рукою достать. Тесное помещение предназначено для тяжело больных. Боярин себя бодро не ощущал. Легкое головокружение и тошнота не давали пошевельнуться .
— Господин, подать воды? — холопка услужливо склонилась к самому лицу, терпкий аромат трав ударил в ноздри .
— Ага! — прохрипел он. — Окно открой, дышать нечем !
В нагретой комнате, действительно было душно. Он долго и жадно пил. Сломанная рука и отбитое плечо ныли. Короткий ежик волос слипся на затылке. Набухает огромная шишка. Бранеслав с ревностью подумал: « Похоже, кто-то покрепче меня оказался, здорово по загривку огрел !» В сердце поднималась справедливая ярость на наглеца, ударившего в спину. Богатырь сожалел, что даже лица противника не запомнил .
— А где все? — он чувствовал себя неуютно .
— Хозяин велел проявить к вам особую заботу, — многообещающе проворковала холопка. — Впрочем, двое человек во дворе .
— Зови! — настоял Бранеслав. — Скучно целый день валяться, даже жрать не хочется .
— Вам надо побольше кушать, иначе похудеете …
— Вот язва! — проворчал ей вслед больной .
Ему не понравилось, что какая-то пигалица дразнит. Он не знал, как с ней себя вести, ведь возраст миниатюрных женщин трудно определить. Ощущать свое бессилие просто отвратительно. Боярин привык, что румяные кухарки норовят прижаться горячим боком и всячески подчеркивают его мужское начало. Он жадно высунул голову в окну и сплюнул. Харчок звучно разбился о деревянный наст .
Серая крепость, с частоколом и насыпями, заметно уступала киевской, но охранялась гораздо лучше. В большом количестве по периметру ходили стражники. На тренировочной площадке не протолкнуться. Воины бились стенка на стенку, стремясь отжать противника. Раздавался глухой стук щитов. Окрестности очищены — враг не проберется незамеченным. Отсутствует яркий праздничный вид, который Киеву придают роскошные сады, с алыми плодами вишни и черешни, а также яблони, с пригнувшимися от тяжести, ветками .
— Нет, остановитесь, хозяин! — позади раздался писклявый голос. — Вы еще поправитесь, не стоит кончать жизнь бесславно !
— Дурак! — Бранеслав беззлобно щелкнул юнца по носу. — Я просто подышать вылез .
— А я уже начал волноваться, что вы так долго не просыпаетесь, — Пострел дурашливо развел руки в стороны. — Лазутчики князя Олега повсюду! Он давно начал подлую войну с братом. Помните, как послал отравителя ?
— Да, ты что-то не то говоришь! — богатырь был далек от  интриг и чужой свары .
— Разве, вы не помните, как храбро сражались с его отрядом в лесу? — плут растерянно почесал вихрастый затылок .
— Ага! — боярин не мог не согласиться, трусости он в себе не замечал .
— Званко вам все расскажет, — заверил юноша. — Я мигом...
 Боярин запоздало крякнул. Бесспорно, ему повезло с крепким здоровьем. Но ринуться в бой и взять реванш рано. В принципе, без разницы кому дать по рогам. Лавка, на которой холопка помещалась целиком, жалобно скрипнула. Богатырь не успел довольно вытянуть ноги и загремел костями на пол. Болью отозвалась сломанная рука и плечо. Он ошарашенно вертел головой, не в силах собраться. Зла не хватало на нерадивых столяров. Именно последние занимались изготовлением мебели. Не путайте с плотниками — они строят дома. Конечно, можно овладеть двумя специальностями .
— Хозяин, что вы делаете? — Пострел удивленно вскинул брови .
— Да, монету обронил — ищу, — Бранеславу не хотелось признаваться в собственной глупости и неуклюжести. — Помогите встать, а то с одной рукой неудобно .
С кислым выражением лица Званко оказался рядом. Его унылый вид, грязные нечесаные волосы и осунувшееся бледное, как у покойника, лицо вызвали у богатыря раздражение .
— Что такой невеселый? Или мы не одержали убедительную победу ?
— Дарины больше нет, — прошептал юноша бескровными губами .
Лицо Бранеслава медленно покраснело, а кулак саданул по кровати так, что содрал кожу. Но боярин не чувствовал боли, краски мира померкли. Тяжело пережить утрату, когда рос с человеком с раннего детства. Гибель отца не была чем-то неожиданным. Воины готовятся к смерти заранее. Всякое случается в походах. Но ради чего пострадала невинная девушка? Кому помешало ее озорное, в веселых веснушках, лицо? Богатырь скрипел зубами от злости .
— Кто посмел? — он вперил гневный взор в юного воина .
— Олеговы прихвостни! — Званко разделял его взгляд. — Они за все ответят, кровью спросим за обиду .
Его хрупкое тело содрогнулось от ненависти. Выступила на тонкой шее синяя жилка. Искаженное лицо превратилось в гневную маску Перуна. Твердолобому Бранеславу стало не по себе. Возможно, сказывалась слабость. Но правоту юноши он признавал .
— Кто-нибудь еще выжил ?
Дубыня обнаружился на площадке. Он помогал ветерану размяться. Словно кошка, последний цеплялся за жизнь. Раны превратились в багровые рубцы, блестевшие на загорелом теле. Мускулистому торсу, без капли жира, нередко завидовали отроки. Воины Свенельда поглядывали уважительно. Под своим началом воевода собрал немалую силу. Он ждал киевского князя Ярополка. Вожди решили навестить Олега. Они забыли, что в мутной воде легче всего ловить рыбу .
В воздухе пахло сыростью. Редкие листья, подгоняемые ветром, попадались под ноги. За стены защищенного форта, с искусственными насыпями, нелегко проникнуть. Бранеслав захрустел суставами, болезненно потянулся. Живот уже не выдается вперед, как раньше. Он возмужал, пропала подростковая рыхлость. Прогибались под весом крепкого парня доски. Дворик оказался весь вымощен, чтобы не марать ноги .
Дубыня со Званко насели на наставника. Ему приходилось нелегко. Особенно тяжело уворачиваться от дубины здоровяка. Мечом ее не отразить — мигом руку осушит. Однако, опыта хватило вывести последнего из строя. Подсев под длинный замах, успел его ужалить и разбил колено. В итоге сам оказался без щита, опоздав отступить. Дубыня в запале отбросил Бражко на несколько метров. Званко поспешил добить, но потерял равновесия из-за подсечки. Наставник обезоружил его, хотя обильный пот градом катился по лицу. Кое-где треснула корочка шрамов и выступила кровь. Сморщенная старая травница погрозила клюкой, отдавая мази .
— Побереги себя, отрок неразумный !
Званко с Дубыней улыбнулись. Здоровяк слегка хромал. Кожа на крепкой кости ободрана, но скоро заживет. Плечо Бранеслава пощупала тонкими птичьими руками. Мозолистые пальцы больно помяли связки. Длинный крючковатый нос ткнулся в плечо .
— Тебе надо разрабатывать ключицу, — посоветовал Бражко. — Иначе долго девок обнять не сможешь .
Званко заметно помрачнел, отворачивая голову. Он не мог забыть сестру боярина. Люди воеводы Свенельда, посланные на облаву, нашли ее тело в лесу. Негодяи хотели утопить ее в болотной жиже, но там оказалось неглубоко. Подобная жестокость была не свойственна на Руси. У нас даже холопы имели свое место у теплого очага .
— Испей, молодец, — высокая крепкая девушка легко наклонила коромысло с тяжелыми деревянными ведрами .
Пропитавшиеся водой, они весили килограмм по 20, но молодка держала спину прямо. Длинная коса, до ягодиц, искрится цветным бисером, на загорелой шее бусы из янтаря. Очевидно, дружинники ее привечают и стараются задобрить подарками. Алый рот улыбался распаренным, пахнущим потом, мужчинам. Дочь простого конюха привыкла к вниманию воинов. Болезненный вид Званко вызвал у нее жалость .
— Отлично! — боярин шумно заплескался, нарочно обрызгав девушку .
Красавица негодующе фыркнула, поспешно убирая бадью. Ее упругая крупная грудь колыхнулась .
— Такую кобылу я бы объездил! — Бранеслав не сдержался и, подражая грубым гридням Святослава, шлепнул ее по заднице .
4.
— Отец тебе даже старого мерина не доверит, — ее густой голос прозвучал на удивление громко. — Сперва на козах потренируйся !
Последняя фраза сопровождалась взрывом хохота. Воины, находившееся по близости, с удовольствием встретили такой отказ. Бранеслав густо покраснел, как помидор, наливаясь дурной кровью, но задираться не решился. Не всем же подряд войну объявлять. Его просто не поймут, если кинется с кулаками за едкую шутку. А девица оказалась с норовом !
— Любезный друг, не ожидал так скоро тебя увидеть, — жирное лицо Блуда расплылось в слащавой ухмылке. — Готов отомстить обидчикам ?
Рукопожатие его горячей ладони оказалось достаточно крепким. Несмотря на обвислый живот, руки не утратили силу. Вот только о выносливости и выучке плут давно забыл. Его больше интересовала тугая калита, а не воинские подвиги и слава. Ближник Свенельда обористый, как и он. Когда-то этого умелого воеводу приблизила к себе княгиня Ольга. Он уже водил под началом сотню воинов — необстрелянных молодых богатырей, жадных до добычи .
— По ноздри в землю вобью! — погрозил кулаком боярин .
Его лицо покраснело, гневно пылали щеки. Медленно, но верно, прежняя сила возвращалась к нему. Бражко скупо кивнул. Он не привык бросать начатое на половине пути. Вьюном вертелся возле учебного столба Званко, нанося удары учебным мечом. Укол из под щита сопровождался отходом или комбинированной связкой ударов. Меч — это, в первую очередь, колющее оружие. Против рыцарей, закованных в латы существуют клевцы. В сече обычно возникает жуткая давка, в которой не остается времени для замаха. Дружинники стремятся вытолкнуть противников, чтобы получить промежуток для короткого укола. Задние ряды подпирают передние .
— Укрепитесь духом, други! — вещал, вознесенный на щиты, воевода Свенельд. — Мы выступаем в Овруч. Хотя с нами уже нет Святослава, его стяг понесет старший сын — Ярополк. Пора призвать Олега к ответу !
С сожалением Бражко признал, что Свенельд сильно постарел. Без его мудрых советов выросли княжичи. Всю свою молодость он отдал походам. Сдерживать вспыльчивого Святослава, даже столь искусному ратному мужу, оказалось не по силам. Волосы на голове воеводы изрядно поредели, а руки высохли, став похожими на птичьи. Складками обвисла кожа на впалых щеках. Блуд, как никто другой, понимал, что дряхлеющий лев уже утратил былое могущество. Он чаще проводил время с киевскими боярами и одаривал молодых гридней из окружения князя. За Ярополком будущее. Хитрец мечтал стать единственным советником молодого правителя и ловил каждое слово .
— Я не знаю: виновен мой брат или нет, но предателя ждет острый кол! — пообещал Ярополк Святославович своему окружению .
Стиснув здоровое плечо Бранеслава, прямо посмотрел ему в глаза. Он был даже повыше богатыря, но гораздо уже в плечах, сухопарый и очень быстрый. Аскетичное лицо и высокий лоб свидетельствовали о сильной воле. Слабые правители долго не живут .
— Я позаботился о твоем человеке, скоро он будет полностью здоров, — доложил Блуд, отерев плечом оруженосца. — Можешь полностью рассчитывать на поддержку воеводы Свенельда и мою .
— Благодарю, — князь коротко кивнул головой и отвернулся .
Блуд досадливо поморщился. Он ожидал большего. Оруженосец поглядывал на него свысока. Его нетерпеливые порывистые движения выдавали несдержанность. Безусловно, парень гордился, что является воспитанником князя. Ярополк нередко сам гонял отроков, проверял их в деле. На данный момент он был более независим, чем Святослав. Князь завел дружбу с родственником германского императора — графом Куно. Они даже хотели породниться .
— Коня мне, Варяжко! — велел отроку Ярополк. 
Самоуверенный, он редко обращался к боярам за советом, что вызывало у некоторых раздражение. Он считал, что мужчина должен быть самостоятельным, а просить помощь — слабость. Пестун Добрыня сделал из князя опытного поединщика — одиночку. Он позабыл, что в гуще сечи лучше всего опереться на плечо товарища. Словно былинный герой, молодой правитель двигался на острие дружины. Алый плащ трепетал на ветру .
Бранеслав заметно отстал. Вскоре к нему присоединился Блуд. Окружение из наемников, к всеобщему удивлению, отсутствовало. Бражко недоверчиво повертел головой, выискивая соперника боярина — Молодара. Тот, как сквозь землю, провалился. Плечо богатыря побаливало, но толстокожесть позволяла терпеть тряску в седле. Тучный огромный мерин, под ним, возвышался над пегой кобылой Блуда .
— Ну, что пора навестить недруга? — последний довольно потер пухлые ладони .
— Он не был нам врагом, пока с тобой не познакомились, — глухо проворчал Бражко .
Его знобило, сгорбившись, склонился к гриве коня. Жар от бархатной шеи щекотал мозолистые руки воина. Боярин сделал вид, что не заметил его слов. Сам он заливался соловьем по поводу открытой перспективы. Если Олега сместят с древлянских земель, пусть даже на Тьмутаракань, место посадника освободится. Скорее всего на эту должность изберут Свенельда, уже не способного уследить за обширными угодьями. Всем займутся доверенные люди, а Блуд разве не один из них? Он не против пригласить на должность сотника славного Бранеслава. Князь Ярополк ему доверяет .
Бражко не сомневался, что самолюбивый хитрец и хапуга дорвется до высокой должности. Но это его волновало в меньшей степени. Слабость из-за проклятой простуды затмила разум. Со скорбью признавал, что годы уже не те. Сырая осень заставляла согнуться в приступе кашля .
— Медку бы тебе да баньку с горячими бабами, — посочувствовал Блуд, причмокнув жирными губами .
— Да, дядька, лучше тебе в крепости остаться, — поддакнул Званко, ощущая свою значимость во взрослой компании .
Бранеслав расплылся в глупой улыбке, мечтательное выражение появилось на лице. Наверное, вспомнил девицу с коромыслом, которая его умело отшила. Но не долго расстраивался. Если одна отказала, то обязательно согласится другая. Трудно не заметить богатыря, под центнер весом. На Руси крупные люди встречались гораздо чаще, чем в других странах. На наших просторах легче всего нарастить тугое мясо. Чистый воздух и природа способствуют крепкому здоровью .
Моросил противный дождик. Дорога окрасилась в унылые серые тона. Тусклое свинцовое небо, без просветов, не давало выглянуть солнышку. Желтый ковер из листьев шелестел под ногами. Ополченцы Свенельда успели расчистить тракт, не привлекая лишнего внимания. Подобные артели часто нанимали купцы, ведь осень — пора торговли. Зимой можно легко пройти по болоту или небольшому озеру. Летом дела вершили успешные мореходы. Путь по рекам самый безопасный и быстрый .
Крепостной городок — Овруч находился на реке Норин, которая соединяется с Припятью. Попасть в него можно только по мосту из тесанных, подогнанных друг к другу еловых стволов. Впритирку могут проехать две телеги, но не больше. Вырытый ров наполнен водой, а бойницы смотрят на четыре стороны света. Частокол достаточно высок. Местами прогнила древесина от сырости. Кое-где видны новые заостренные столбики. Люди не забывали подновлять защитные сооружения. С наскоку крепость не возьмешь, но брат Ярополка сам выезжал навстречу .
Олег искренне уважал старших братьев. Синие круги под глазами и заросшее светлой щетиной осунувшееся лицо выдавали праздный образ жизни. Он не стяжал славы хорошего воина, да и наместником был лишь формальным. Вырвавшийся из родного гнезда, юноша с детства устал от занудных нравоучений бабушки — княгини Ольги. Свободное время заняли пиры и охота. Что может быть лучше в 17 лет ?
Лизоблюды и подхалимы, окружавшие Олега, не пытались подстрекать против брата. Они знали, что победы с таким «лидером» не одержат. Воспользовавшись недальновидностью последнего, они утаивали часть поборов и укрепляли собственные угодья. Язычество, не угасшее в диком краю, поднимало бурю недовольства против Киева. Проповедники бесследно исчезали в глухих уголках. Волхвы предрекали скорый конец. Они даже присутствовали в свите Олега. Последний не отказывался участвовать в языческих хороводах, опьяненный близостью горячих девичьих тел. Причем никто не видел урона чести .
Олег выехал на встречу, не опасаясь открытого противостояния. В его окружении никто не помышлял о сопротивлении. Все думали, что старший князь прибыл с проверкой. Конечно, устроит разнос, накажет кого-то. Гибель сына Свенельда сыграла немаловажную роль. Олег толком и не понял, кто его подстрелил. Козлов отпущения, разумеется, нашли и жестоко пытали, добиваясь признания. Мученики ждали своей участи в порубе .
— Тебе нечего утаивать от брата, — бархатным баритоном напутствовал волхв Груздород. — Встреть его с достоинством, подобающим взрослому мужу .
— Да, налог с земли уже собрали, — облегченно вздохнул Олег. — А преступников выдам по первому требованию .
5.
Таким образом, ближняя дружина князя Ярополка встретилась с немногочисленным отрядом защитников Овруча. Имея многократное преимущество, воеводы не сомневались, что местные проявят благоразумие. Большинство обрадовалось, что Олег сам выехал на милость победителям. Даже Свенельд не мог доказать его явной вины и нервно теребил поводья старого боевого жеребца. Лошади живут очень долго, по сравнению с другими животными. Они, пожалуй, самые близкие к человеку существа. Жеребец почувствовал раздражение всадника и грудью наехал на младшего князя .
— Как ты смеешь дерзновенно встречать нас, сидя в седле? Почему не преклонил главы перед старшим братом и уважаемыми, овеянными ратной славой и подвигами, мужами ?
Свенельд не утратил с годами ораторский дар и знал, как покорить соперника, не прибегая к мечу. Слово разит не хуже острой стали. Ему казалось, что лицо Олега побледнело от страха, а не от продолжительной гульбы с товарищами. Впрочем, молодой человек сделал попытку спешиться .
— Оставь, не ему приказывать тебе! Дождись слова Ярополка, — волхв, производящий впечатление длинной густой бородой, с силой сдавил плечо .
— Но, я хотел… — слабо проблеял Олег, не решаясь избрать чей-либо совет .
Он успел увидеть недовольное лицо брата, когда со стен навесом промелькнули стрелы. Их было немного — десятка два, но одна поразила коня воеводы. Свенельд успел освободить ноги. Верные люди укрыли его щитами. Дружинники киевского князя не понесли особого урона .
— Нас предали! — заорал кто-то. — Это засада !
Ветераны Свенельда — решительные бойцы не стали ждать, пока противник возобновит обстрел. Они рванули вперед, в распахнутые ворота, сметая все на своем пути. Так подсказывал им опыт множества жестоких сражений. Привыкли в Болгарии брать города с наскока. Князь Святослав любил наносить внезапные удары .
Ярополка подхватил общий поток. Стараясь удержаться на узком мосту, он даже не воспользовался оружием. Блуд ликовал, видя, как опрокинули в ров свиту Олега. Хитрец благоразумно дожидался в задних рядах, не собираясь надевать кольчугу. Зипун с золочеными пуговицами отяжелел от сырости. Короткая сабля на боку больше для статуса, чем для сражений .
— Так им! — Бранеслав гулко впечатал в ствол ближайшего дерева кулак .
Глаза отомщенного Званко лихорадочно блестели. Лишь опытный Бражко понимал, что происходит избиение. Кто-то умело манипулирует эмоциями людей, выплеснутыми наружу. Дружину, словно верного боевого пса, натравили не на того. Есть такие бездушные твари, которые разорвут невинное дитя. Конечно, Олег далеко не овечка, но и не изверг .
Многие погибли в тот день, но больше всего Свенельд жалел верных друзей человека — лошадей. Во рву животные переломали ноги. Впрочем, хозяевам не повезло. В тесной толчее людей просто раздавили. Олега нашли со сломанной шеей. Месть не принесла старому воеводе облегчения. У него не осталось наследников, а богатство в преклонном возрасте несет удовлетворение лишь желчному скупцу .
— Брат мой, как же так? — князь Ярополк скорбел, чувствуя свою вину и всю нелепость происходящего .
Мирная встреча закончилась кровопролитием из-за глупцов. Один из десятников на стенах отдал неправильный приказ. Ратники божились, что именно он захотел пугнуть стрелами. Подлец, к разочарованию князя, сбежал. Его нигде не могли найти, а внешность не запомнили из-за глухого шлема. Кем он был: честолюбивым глупцом или тайным врагом? Последнее осталось загадкой. Ветераны Свенельда пожимали плечами. Они просто выполнили свой воинский долг — подавили мятеж .
— Свенельд уже не управляется с дружиной, — вкрадчивым тенорком Блуд, на прощальной тризне, высказал то, что многие хотели услышать .
У старика хватало завистников. Хотя тризна — обряд языческий, на Руси он продержался достаточно долго. Умерших и у христиан принято поминать добрым словом. Род нужно продолжать. Ярополку хотелось поскорее убраться из неблагополучного места. Вынужденно он прислушивался к мнению ближнего окружения. Воины снимали стресс выпивкой, борьбой и потешными боями. Именно в таком порядке. Конечно, хмельной мед, кислое яблочное вино и брага не чета водке. «Огненную воду в те времена не знали».
— Устал я от битв — я ухожу! — сгорбившись Свенельд  вышел из-за столов. — Кончилось мое время, а твое, князь, только начинается. Приумножай славу отца !
Блуд с облегчением слушал прощальную речь «дряхлого льва». Она длилась довольно долго, ибо хмель развязал воеводе язык. Ярополк вынужденно кивал заунывным нравоучениям. Да, Свенельд говорил правильные слова, но уж больно все гладко, словно былину слагает. Мир более прост и материален. В слабой руке меч не удержишь, а открытую спину лучше не подставлять врагу. Впрочем, дружина поддержала оратора дружным ревом. Воинам по душе преувеличивать собственные подвиги. Порой слова благодарности значат больше, чем золото. Блуд невольно позавидовал воеводе .
— Красиво загнул! — Бражко хлопнул Званко по сутулой спине. — За наших погибших товарищей !
— Угу, — Дубыня, так и оставшись отроком, прислуживал за столом, успевая набить полный рот .
На фоне поредевшего леса высокий частокол казался его родным братом. Ярополк с грустью пригубил вино, радости плоти его давно не волновали. Все приедается в жизни, если богат. Бедняк рад и корочке хлеба. Его потребности легче всего удовлетворить. Философы говорят: самые несчастные — люди, у которых есть все. Важна не сама цель, а путь к ней .
— Ты не виноват в гибели брата, — Блуд находился за одним столом с князем. — Наш мир не совершенен, остолопов и глупцов хватает .
— Не знал, что ты в проповедники подался, — уел Ярополк, не простив промашку с отцом Феодосием .
— С кем поведешься — от того и наберешься! — боярин расплылся в плутоватой улыбке. — Мои бравые ребята сопровождают духовника в Киев .
— Не боишься остаться без охраны? — к воинским умениям грузного мужчины князь отнесся снисходительно .
Блуд больше по купеческой части сведущ, недаром еще Свенельдом назначен управителем. Говорят, что из дальней родни, еще отроком у воеводы ходил. Глядя на, заплывшего жиром, 45-летнего мужчину, Ярополк испытывал брезгливость. Живот свисает, как у беременной бабы. Тело размякло на лавке, как мерзкий слизень. Вот Бранеслав просто дороден и чудовищно силен. Румяное лицо раскраснелось на свежем воздухе .
— Князь, за тобой готов хоть в подземный мир, но лучше по бабам! — нарочито громко гоготнул плут, добиваясь поддержки у дружинников. — Кого поставишь древлянские земли стеречь? За этими остолопами нужен присмотр .
Из всего окружения князь доверял только себе. Он догадался, на что намекает Блуд. Верный соратник Варяжко еще слишком молод и горяч. Вся его родня хорошие воины, но не управленцы. Волчий Хвост, пока носом не ткнешь, не почешется. Двое бояр, служивших еще княгине Ольге, твердолобые и часто впадают в маразм .
— Боярин Бранеслав достаточно силен, чтобы урезонить смутьянов, — предложил Блуд. — Его род верно служил твоему отцу. Будет справедливо вознаградить того, чьи предки кровь  проливали. Верно ?
Воины поддержали его дружным ревом, когда вскинул братину. Они уже напились достаточно и не вникали в слова. Раз боярин предлагает повторить, его предложению незамедлительно последовали. Честное лицо богатыря, не наделенное признаками высокого интеллекта, внушало доверие. С готовностью даст в морду, не то что хитрые купцы — ростовщики. Такой парень понятен и прост .
— Он станет отличным сотником, — нахваливал Блуд .- Любому даст отпор. Испытай молодца !
— Я хочу отыграться за поражение, — взревел Бранеслав. — В прошлый раз князь меня поборол, но я не сдамся !
Богатырь выпрямился в полный рост. Его широкие плечи и бочкообразная грудь внушали почтение. Многие хотели обладать таким могучим телом. Он слегка покачивался, а в животе булькало. «Если в таком состоянии меня одолеет, то придется согласиться !» — скептически подумал Ярополк. Несмотря на превосходство в силе, боярин был неуклюж и заметно уступал в скорости. Князя обучали хорошие наставники. Нередко Святослав сам швырял сына, не жалея наследника. Он мечтал вырастить из сына покорителя не только Болгарии, но и других стран. Однако, весовые категории противников оказались несовместимы .
Боярин уже не ловился на коварные рывки. Он врос в землю, словно дуб. Ярополк, конечно, обошел сзади, но не сумел поднять и бросить. Пользуясь огромной силой, богатырь разорвал захват. Рывок за ногу тоже ничего не дал. Бранеслав просто поднялся с, повисшим на шее, живым грузом. Он стряхнул князя, и тот приземлился на ноги. Напрасно совершил проход в ноги, сверху навалилась целая гора. Бранеслав давил изо всех сил и уложил противника на лопатки .
Бой Давида и Голиафа длился достаточно долго и вызвал восторженные эмоции у дружинников. Князь показал достойный пример мужества и отваги, выступив против здоровенного богатыря. В своих объятиях здоровяк вполне мог сломать ему ребра. Назначение нового посадника в древлянские земли состоялось. Блуд добился своего, ведь его вотчина находилась по соседству. Он обрел надежный щит в лице добродушного богатыря. Впереди ждут новые интриги, а Бранеслава — слава и почет.


© Copyright: Владимир Кизилов, 4 февраля 2018

Регистрационный номер № 000255200

Поделиться с друзьями:

Золото Колчака (повесть целиком)
Предыдущее произведение в разделе:
Бранеслав
Следующее произведение в разделе:
Рейтинг: +1 Голосов: 1
Комментарии (1)
Добавить комментарий
Sall Славик/оf # 4 февраля 2018 в 16:22 0
Почти тёзка герой.История.Спасибо.
Добавить комментарий RSS-лента RSS-лента комментариев